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Il cervello è, per gli specialisti, la parte più complessa del corpo umano e contiene autentiche mappe con neuroni dedicati alla percezione o al controllo di determinate parti. Tuttavia, ricerche recenti sottolineano che queste rappresentazioni possono variare. Nel 2016, gli scienziati hanno eseguito un esperimento che ha fatto credere ai soggetti di avere un sesto dito su una mano per un breve periodo.

 

L’illusione del sesto dito

In un altro esperimento, eseguito questa volta più di recente nel 2020, un altro gruppo di ricerca ha prolungato la sensazione all’infinito. Più recentemente, questi stessi autori hanno portato i loro piani ancora più in là per far sentire ai partecipanti come se avessero effettivamente un sesto dito e per monitorare la percezione della lunghezza dell’arto invisibile.

Per creare l’illusione mentale, i partecipanti hanno posizionato le mani sulla superficie di un tavolo con uno specchio verticale tra di loro, posizionato per mostrare il riflesso della mano destra dove avrebbe dovuto essere la mano sinistra. Partendo dal pollice, i ricercatori hanno toccato la parte superiore di ciascun dito su e giù due volte, accarezzando contemporaneamente la mano destra e quella sinistra. Quando sono arrivati ​​al mignolo, gli scienziati hanno toccato la parte superiore del mignolo destro e il lato interno del mignolo sinistro. Infine, hanno eseguito 20 doppi colpi sul tavolo accanto al mignolo destro mentre accarezzavano il lato esterno del mignolo sinistro, creando la sensazione auto-riferita di un sesto dito invisibile sulla mano sinistra.

E’ piuttosto spaventoso“, ha detto Denise Cadete, una studentessa laureata in neuroscienze alla Birkbeck, Università di Londra, e autrice principale del nuovo articolo scientifico. “Anche se capiamo tutto ciò che sta accadendo, l’illusione non scompare: è una sensazione molto potente“.

Nell’ultimo studio del gruppo, i tratti tracciati sul tavolo erano talvolta la metà o il doppio della lunghezza di un tipico mignolo. Venti partecipanti destrimani hanno quindi utilizzato un “cursore” meccanico per indicare per quanto tempo il nuovo dito di feltro fosse in media circa 1,5 centimetri più corto o circa tre centimetri più lungo del loro vero mignolo, rispettivamente. Queste differenze suggeriscono che il dito in più fosse visto non solo come un mignolo duplicato, ma come dotato di una propria entità.

Denise Cadete afferma che, oltre alle sue intriganti implicazioni filosofiche sul significato dell’essere umano, questa ricerca potrebbe essere utile anche per le persone con arti robotici. Ed ha aggiunto che un’appendice meccanica potrebbe trasferire la sensazione a una parte del corpo vicina attraverso queste illusioni cerebrali, anche per arti con caratteristiche complesse.