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La Terra giace in un vuoto di 1.000 anni luce, circondata da migliaia di giovani stelle. Ma come si sono formate queste stelle? In un articolo pubblicato su Nature, gli astronomi del Center for Astrophysics | Harvard & Smithsonian (CfA) e lo Space Telescope Science Institute (STScI) ricostruiscono la storia evolutiva del nostro “quartiere” galattico, mostrando come una catena di eventi iniziata 14 milioni di anni fa abbia portato alla creazione di una vasta bolla che è responsabile della formazione di tutte le giovani stelle che si trovano nelle vicinanze.

Questa è davvero una storia di nascita; per la prima volta possiamo spiegare come è iniziata tutta la formazione stellare vicina“, afferma Catherine Zucker, un’astronoma e specialista nella visualizzazione dei dati.

La figura centrale dell’articolo scientifico, un’animazione spaziale 3D, rivela che tutte le giovani stelle e le regioni di formazione stellare – fino a 500 anni luce dalla Terra – giacciono sulla superficie di una gigantesca bolla nota come Bolla Locale. Sebbene gli astronomi sappiano della sua esistenza da decenni, ora gli scienziati possono vedere e comprendere l’inizio della Bolla Locale e il suo impatto sul gas circostante.

 

La fonte delle nostre stelle: la Bolla Locale

Utilizzando una serie di nuovi dati e tecniche scientifiche, l’animazione spaziale mostra come una serie di supernove esplose 14 milioni di anni fa abbiano spinto il gas interstellare verso l’esterno, creando una struttura a forma di bolla con una superficie ideale per la formazione stellare.

Oggi, sulla superficie della bolla si trovano sette ben note regioni di formazione stellare, o nubi molecolari, regioni dense nello spazio dove possono formarsi le stelle. Gli astronomi osservano che la bolla, che ha una forma strana, non è inattiva e continua a crescere lentamente. “Cresce a circa 6,4 chilometri al secondo“, afferma Zucker. “Tuttavia, ha perso gran parte della sua forza e ha raggiunto una velocità quasi costante“.

La velocità di espansione della bolla, così come le traiettorie passate e presenti delle giovani stelle che si formano sulla sua superficie, sono state ricavate utilizzando i dati ottenuti da Gaia, un osservatorio spaziale lanciato dall’ESA.

Oggi, mentre gli esseri umani scrutano lo spazio da vicino al Sole, hanno un posto in prima fila nel processo di formazione stellare che avviene sulla superficie della bolla. Gli astronomi hanno teorizzato per la prima volta che le superbolle fossero onnipresenti nella Via Lattea quasi 50 anni fa.

Statisticamente, è molto improbabile che il Sole potesse trovarsi al centro di una bolla gigante se tali bolle erano rare nella nostra Galassia, la Via Lattea. Gli astronomi paragonano la scoperta a una Via Lattea che ricorda un formaggio svizzero con dei buchi, dove i buchi nel formaggio vengono fatti a pezzi dalle supernove e nel formaggio possono formarsi nuove stelle attorno ai buchi creati dalle stelle morenti.

In futuro il team prevede di mappare più bolle interstellari per ottenere una visione 3D completa delle loro posizioni, forme e dimensioni. La mappatura delle bolle, e la loro relazione tra loro, consentirà agli astronomi di comprendere il ruolo che le stelle morenti svolgono nella nascita di nuove e nella struttura e nell’evoluzione di galassie come la Via Lattea.