gatti domestici

Gli antenati dei gatti moderni vivevano insieme ai primi agricoltori in Europa, ma non erano animali domestici, secondo un recente studio. I rapporti isotopici dell’azoto nelle ossa di sei gatti della Polonia neolitica suggeriscono che questi antichi gatti cacciavano roditori che mangiavano a loro volta i raccolti degli umani. La dieta di questi animali era molto diversa quindi da quella della popolazione locale e dei loro fidati cani domestici. In altre parole, i gatti vivevano uno stile di vita simile ai moderni coyote.

Tutti i gatti moderni riconducono la loro discendenza ai gatti selvatici del Vicino Oriente. Intorno al 5.300 a.C., sembra che questi gatti selvatici abbiano notato che roditori come topi, arvicole e fagiani di nocciolo si siano riversati negli insediamenti umani per mangiare colture e negozi di alimentari. I roditori vennero quindi attirati dal grano e i gatti li puntarono subito come una preda facile e abbondante.

Tra il 4.200 e il 2.300 a.C., una popolazione di primi agricoltori dell’Asia centrale si trasferì in Europa, dove interagirono con i cacciatori che già vivevano lì. Gli archeologi hanno trovato scheletri di gatto selvatico del Vicino Oriente in Polonia nello stesso periodo. I ricercatori affermano che i gatti non stavano davvero viaggiando con gli umani, stavano solo seguendo le loro prede.

 

Alimentazione selvaggia

Esaminando la composizione chimica delle ossa dei sei gatti selvatici del Vicino Oriente gli scienziati hanno riscontrato livelli abbastanza alti di azoto-15. Questo elemento è più ricco nelle colture domestiche per via del letame usato come fertilizzante, e solitamente i nutrienti passano lungo la catena alimentare. Questo suggerisce che i gatti hanno mangiato altri animali e che quest’ultimi molto probabilmente si nutrivano di raccolti.

La cosa più interessante è che i livelli dei gatti erano strettamente allineati con i livelli di azoto-15 presenti nelle ossa dei roditori locali che mangiavano il raccolto. Quindi secondo gli archeologi c’era una probabilità dal 75 al 95% che il menu dei gatti antichi includeva roditori che si nutrivano di coltivazioni e di negozi di alimenti.

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Gatti da fattorie

Ma quando i ricercatori hanno confrontato i gatti con le persone dell’epoca e i cani domestici degli insediamenti vicini, come Bronocice, hanno scoperto i loro livelli di azoto-15 erano persino più alti rispetto ai gatti. Ciò suggerisce che le persone stavano seguendo una dieta basata quasi interamente su colture agricole e condividevano il loro cibo con i loro compagni canini.

I gatti, d’altra parte, sembrano aver vissuto vicino agli insediamenti e hanno approfittato di alcune delle cose che vanno di pari passo con l’avere degli umani come vicini, come l’accesso a molti topi ben nutriti. I loro valori di azoto-15 leggermente più bassi – ma ancora alti – suggeriscono che vivevano principalmente di parassiti delle colture, ma cacciavano anche altri tipi di prede.

Gli ecologi definiscono questo stile di vita molto simili alle moderne volpi urbane, coyote, procioni e corvi. Per i gatti, questo stile di vita era un passo verso l’addomesticamento, ovviamente alle loro condizioni. Il primo gatto rimasto negli insediamenti umani risale al periodo romano in Polonia, 3000 anni dopo, e i loro livelli di azoto-15 erano molto più vicini all’uomo e ai cani.

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Il mistero del ritrovamento delle ossa di gatto

Tutti e sei i gatti del Vicino Oriente esaminati dai ricercatori provenivano da grotte sulle colline che si affacciavano sulle fertili pianure dove si coltivava. Sembrano siano poi finiti nelle caverne, forse perché è lì che hanno vissuto e sono morti o perché i predatori più grandi li hanno portati lì come spuntino. La gente viveva negli altopiani, in gruppi più piccoli e più rari rispetto agli insediamenti agricoli nella valle sottostante. Ma non ci sono prove che abbiano seppellito i gatti.

Quelle grotte erano distanti da 30 a 45 km dai grandi insediamenti agricoli nelle vicinanze della valle. Ciò suggerisce qualcosa sulla gamma di questi sei gatti, ma c’è molto che non ci dice. Gli archeologi non hanno trovato ossa di gatto in nessuno degli insediamenti neolitici in Polonia, quindi non ci sono prove per dirci se i gatti vivevano e cacciavano in prossimità di persone o se alcuni vivevano effettivamente in case umane o strutture di conservazione del cibo.