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Le tartarughe marine in tutto il mondo sono minacciate da detriti di plastica, principalmente per la  sua ingestione. In uno studio pubblicato sulla rivista Current Biology, i ricercatori presentano nuove prove per spiegare perché tutta questa plastica è così pericolosa per le tartarughe: questi esseri confondono la plastica puzzolente con il cibo.

Abbiamo scoperto che le tartarughe marine (note anche come tartarughe marine comuni) rispondono agli odori della plastica bio-incrostata nello stesso modo in cui rispondono agli odori alimentari, il che suggerisce che le tartarughe possono essere attratte da detriti di plastica non solo da aspetto, ma dall’odore“, ha detto Joseph Pfaller, dell’Università della Florida a Gainesville (USA). “Questa ‘trappola olfattiva’ può aiutare a spiegare perché le tartarughe marine si ingeriscono e si impigliano così spesso nella plastica“.

La bioincrostazione si riferisce all’accumulo di microbi, alghe, piante e piccoli animali su superfici bagnate, che si verifica nelle materie plastiche nell’oceano. Da tempo si pensa che le tartarughe marine vedano le materie plastiche e le scambino visivamente per prede, come meduse. Ma Pfaller e colleghi hanno capito che si sapeva poco sui meccanismi sensoriali che potevano attrarre le tartarughe marine sulla plastica.

 

Plastica = cibo

Inoltre, Matt Savoca, della stazione marittima di Hopkins della Stanford University e coautore dello studio, ha dimostrato che le sostanze odorose disperse nell’aria utilizzate dai predatori marini per localizzare i prodotti alimentari provengono anche da detriti di plastica stagionati o incrostati. Quindi, hanno chiesto, cosa potrebbe significare questo per le tartarughe marine?

Per scoprirlo, i ricercatori hanno reclutato 15 giovani tartarughe testuggine allevate in cattività. Hanno rilasciato una serie di odori nell’aria e registrato reazioni degli animali in video. Gli odori che hanno testato includevano acqua deionizzata e plastica pulita come controllo, insieme ai cibi della tartaruga, che contengono farina di pesce e gamberi e plastica bio-incrostata.

Studi comportamentali hanno scoperto che le tartarughe marine hanno risposto alla plastica bio-incrostata nello stesso modo in cui hanno risposto al cibo. Rispetto al controllo degli odori, le tartarughe hanno tenuto le loro narici fuori dall’acqua più di tre volte più a lungo per annusarle.

 

Problema più complesso

Siamo rimasti sorpresi dal fatto che le tartarughe abbiano risposto agli odori della plastica incrostata con la stessa intensità del loro cibo“, ha detto Pfaller. “Ci aspettavamo che rispondessero entrambi in misura maggiore rispetto ai trattamenti di controllo, ma le tartarughe conoscono l’odore del loro cibo, poiché hanno annusato e mangiato in cattività per cinque mesi. Mi aspettavo che le tue risposte al cibo fossero più forti“.

Per Pfaller sono necessari ulteriori studi per comprendere meglio quali sostanze chimiche sono state emesse dalla plastica al punto da suscitare l’interesse delle tartarughe e come possono entrare in gioco le sostanze odorigene trasmesse dall’acqua. Ma i nuovi risultati mostrano che la plastica di tutti i tipi pone problemi per le tartarughe e altri animali marini.

Il problema della plastica nell’oceano è più complesso dei sacchetti di plastica che sembrano meduse o paglia irregolare bloccata nel naso di una tartaruga“, ha detto Pfaller. “Questi sono pezzi importanti e preoccupanti per il puzzle, e tutte le materie plastiche rappresentano un pericolo per le tartarughe“.