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Tra un frammento che potrebbe provenire dall’asteroide che ha ucciso i dinosauri e una zampa di dinosauro perfettamente conservata, ci sono diversi reperti promettenti nel sito della formazione Hell Creek negli Stati Uniti. 66 milioni di anni fa, un asteroide colpì la Terra e spazzò via i dinosauri. Finora, niente di nuovo: la notizia è che è possibile che sia stato trovato un frammento di questa roccia devastante.

Questa è solo una delle numerose incredibili scoperte fatte nel sito della Formazione Hell Creek nel Nord Dakota, che ha molte testimonianze del momento catastrofico, come fossili di pesci che hanno risucchiato i detriti causati dall’impatto, una tartaruga impalata con un bastone e una zampa che apparteneva a un dinosauro. La ricerca di questi reperti archeologici è raccontata in dettaglio nel documentario “Dinosaur Apocalypse“, che include il biologo David Attenborough e il paleontologo Robert DePalma.

La ricerca a Tanis, il nome dato al sito archeologico, è iniziata nel 2012. Il sito si trova a 3.200 chilometri dal cratere Chicxulub, dove è avvenuto l’impatto, in Messico. DePalma ritiene che i fossili di pesce fossero ben conservati perché gli animali sono stati sepolti vivi da sedimenti che sono stati spazzati via con l’enorme quantità di acqua rilasciata dopo l’impatto dell’asteroide.

Il paleontologo ritiene inoltre che il pesce sia morto entro un’ora dalla collisione a causa delle sferule dell’impatto – piccole quantità di roccia fusa che si è cristallizzata e ha creato un materiale simile al vetro – che sono state trovate nelle branchie.

Nel sito è stata trovata anche una zampa di dinosauro eccezionalmente conservata con pelle intatta, il che suggerisce che il corpo non ha avuto il tempo di decomporsi prima di essere sepolto nei sedimenti, essendo l’animale morto durante o immediatamente prima dell’impatto.

 

Consenso o dissenso?

Molti dei risultati rivelati nel documentario devono ancora essere pubblicati in studi sottoposti a revisione paritaria, ma esiste già un consenso diffuso nella comunità sul fatto che il sito contenga prove del devastante ultimo giorno del regno dei dinosauri.

Il team ha anche trovato sferule che sono finite nella resina sulla superficie dei rami degli alberi e sono state “congelate nel tempo” nell’ambra e protette dall’acqua, impedendo loro di trasformarsi in argilla. “È come avere una fiala campione, tornare indietro nel tempo, prelevare un campione dal sito dell’impatto e salvarlo per uno studio scientifico“, afferma DePalma.

Sono stati trovati frammenti di roccia che non si sono fusi all’interno delle sferule di vetro e la maggior parte di queste erano ricche di calcio. Gli scienziati sperano di poter confermare il materiale di cui è fatto l’asteroide e questo obiettivo ha anche suscitato l’interesse della NASA. “Questo esempio di quello che potrebbe essere un minuscolo frammento, forse microgrammi, dell’asteroide: il fatto che ci sia un record conservato sarebbe strabiliante“, afferma Jim Harvin, scienziato capo del Goddard Space Flight Center.