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Nonostante le prove che il tuo gatto possa dare della sua intelligenza, è probabile che il suo cervello sia più piccolo rispetto ai suoi antenati, questo secondo un nuovo studio scientifico che potrebbe fornire agli esperti maggiori informazioni su come gli animali si adattano quando vengono addomesticati dall’uomo e iniziare a vivere nello stesso spazio fisico degli umani. Nel corso dell’indagine, gli scienziati hanno confrontato le dimensioni dei crani dei gatti domestici e selvatici in Europa e in Africa, dove si ritiene che molti dei felini si siano evoluti.

Il team ha anche preso in considerazione gli animali “ibridi”, ovvero gatti che vivono sia in ambienti domestici che selvatici, scoprendo che le loro dimensioni del cervello rientravano in un intervallo tra gli altri due gruppi, un’indicazione che potrebbe effettivamente essere l’addomesticamento ad essere in prima linea in questi cambiamenti. “I nostri dati indicano che i gatti domestici hanno volumi cranici inferiori rispetto agli europei e ai loro antenati selvatici, gli africani, in linea con quanto già dimostrato da recenti ricerche. Abbiamo anche scoperto che gli ibridi di gatti domestici e gatti selvatici europei hanno volumi cranici che si raggruppano tra quelli delle due specie madri“, si legge nello studio.

 

Il cervello del gatto

La dimensione del cervello del gatto è qualcosa che gli scienziati hanno analizzato sin dagli anni ’60. Tuttavia, la tendenza al ribasso dei cervelli si manifesta da tempo in altre specie, come pecore, cani o rane, suggerendo che si sta verificando chiaramente qualche fenomeno. Questi scienziati hanno ulteriormente esplorato l’idea esistente secondo cui la selezione naturale per l’addomesticamento porta alla produzione di un minor numero di cellule della cresta neurale negli animali. Ciò si traduce in cambiamenti nella risposta del corpo allo stress, nella dimensione del cervello e nella morfologia generale del corpo.

È stata anche misurata la dimensione del palato, sebbene non siano state riscontrate differenze cognitive tra gatti domestici e selvatici. Ci sono state anche discussioni sulla relazione tra la riduzione della cresta neurale e un muso più corto, nonché un cranio più piccolo, sebbene ciò non sia stato dimostrato in questo studio. In effetti, molti dei risultati dello studio non sono nuovi, ma aggiornano punti di ricerca su cui non si lavora da anni, fornendo agli scienziati nuovi dati per teorizzare sull’addomesticamento. “I confronti delle dimensioni del cervello si basano spesso su una letteratura antica e inaccessibile e, in alcuni casi, stabiliscono relazioni tra animali domestici e specie selvatiche che si ritiene non rappresentino più le vere specie progenitrici delle specie domestiche in questione“, scrivono i ricercatori sulla rivista.

Uno dei suggerimenti che la ricerca fa – ma che non è unanime tra i suoi autori – è che i gatti siano solo “semi-addomesticati”, rispetto ad esempio ai cani – una visione che suggerisce che i gatti scelgano di stare con gli umani piuttosto che viceversa e, quindi, non può essere considerato completamente addomesticato.

Tuttavia, lo studio indica come i gatti abbiano dimostrato la loro utilità in passato, in particolare negli allevamenti e sulle navi, e che le loro relazioni con le persone si basano su qualcosa di più della semplice ricerca di una facile fonte di cibo. Infatti, lo studio rileva che i gatti domestici continuano ad essere scelti come animali domestici in base al loro temperamento, affermano i ricercatori, rendendoli un soggetto adatto per l’addomesticamento.

In definitiva, i ricercatori ritengono che sia necessario raccogliere più dati su più specie per comprendere appieno l’effetto che l’addomesticamento ha avuto sui gatti, comprese le dimensioni del loro cervello, e che permangono limitazioni alle informazioni raccolte finora. “Dobbiamo sempre riconoscere che stiamo confrontando una popolazione vivente (o recente) di animali selvatici con la forma domestica, e non la vera popolazione ancestrale”, spiegano gli scienziati. “Questo sarà sempre un fattore di confusione, poiché raramente abbiamo accesso all’antica popolazione che ha prodotto i nostri animali domestici (sebbene il DNA antico possa parzialmente migliorare questo problema per i confronti genetici).