diamante
Ph. credit: Aaron Celestian/NHMLA

Un diamante estratto da una miniera in Botswana, nell’Africa meridionale, e depositato presso il Natural History Museum di Los Angeles (NHMLA), negli Stati Uniti, contiene un minerale mai visto prima: la perovskite di silicato di calcio.

Si tratta di piccoli granelli neri in un diamante di una miniera africana. Si sono rivelati un ingrediente vitale delle profondità della Terra, identificato in natura per la prima volta dopo decenni di ricerche. È un raro scorcio di un minerale che normalmente non può esistere sulla superficie terrestre ma svolge un ruolo importante nel flusso di calore nelle profondità del pianeta, afferma Oliver Tschauner, geochimico dell’Università del Nevada, a Las Vegas.

 

La scoperta

Il mineralogista Oliver Tschauner dell’Università del Nevada negli Stati Uniti e i suoi collaboratori hanno analizzato la composizione chimica e la struttura del minerale, che è stato chiamato davemaoite in onore del geofisico e mineralogista cinese-americano Ho-kwang (Dave) Mao.

È probabile che la davemaoite si formi solo a più di 660 chilometri sotto la superficie del pianeta, in una regione chiamata mantello inferiore, dove la temperatura supera i 2.000 gradi Celsius e la pressione è centinaia di migliaia di volte superiore a quella osservata al livello del mare. Ma questi particolari granelli erano incastonati all’interno di un diamante che traghettava il minerale intatto dalle profondità della Terra.

Si stima che dal 5% al ​​7% del mantello inferiore sia composto da questo minerale, che ospita elementi chimici radioattivi (uranio, torio, potassio, tra gli altri) nella sua struttura cristallina, responsabili della produzione di parte del calore interno della Terra.

Il diamante verdastro a forma ottaedrica è stato dissotterrato decenni fa in Botswana presso la miniera di Orapa, la più grande miniera di diamanti a cielo aperto del mondo. Nel 1987, un commerciante di minerali vendette il diamante a George Rossman, mineralogista del California Institute of Technology di Pasadena.