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I contenitori per alimenti riutilizzabili non sono sempre la scelta migliore per l’ambiente rispetto ai contenitori usa e getta, come mostra un nuovo studio. Stiamo affrontando una crisi dei rifiuti, con le discariche in tutto il mondo che raggiungono la piena capacità e montagne di rifiuti “riciclati” scaricati nei Paesi in via di sviluppo.

L’imballaggio alimentare è la principale fonte di questi rifiuti, dando vita ad un’industria di contenitori per alimenti e bevande “verdi” riutilizzabili che dovrebbe valere 24,8 miliardi di euro in tutto il mondo entro il 2027: ben oltre il doppio del suo valore del 2019 di 11,2 miliardi. Ma mentre può sembrare che riutilizzare lo stesso contenitore sia meglio che acquistare un nuovo contenitore monouso, un nuovo studio mostra che i contenitori riutilizzabili possono effettivamente essere peggiori per l’ambiente rispetto a quelli usa e getta.

 

Lo studio ci spiega perchè

I materiali riutilizzabili devono essere più resistenti e durevoli per resistere all’uso continuo e devono essere puliti dopo ogni utilizzo. Pertanto, consumano più materiali ed energia, aumentando la loro impronta di carbonio.

Lo studio pubblicato sulla rivista Journal of Cleaner Production mirava a capire quante volte un contenitore deve essere riutilizzato affinché sia ​​la scelta più ecologica, nell’ambito del settore take-away. Gli autori hanno esaminato tre dei tipi più utilizzati di contenitori usa e getta: alluminio, polipropilene (PP) e polistirene estruso (XPS).

Gli scienziati li hanno confrontati con i contenitori in polipropilene riutilizzabili comunemente usati, apprezzati dai consumatori ecologici. I risultati hanno mostrato chiaramente che i contenitori XPS sono di gran lunga la scelta migliore per l’ambiente tra i contenitori per alimenti usa e getta.

Ciò è dovuto principalmente all’utilizzo di soli 7,8 grammi di materia prima rispetto ai 31,8 grammi dei contenitori in PP. Inoltre, richiedono meno elettricità per la produzione rispetto ai contenitori in alluminio. Anche un contenitore riutilizzabile dovrebbe essere riutilizzato tra 16 e 208 volte affinché il suo impatto ambientale sia uguale a quello di un contenitore XPS usa e getta.

I ricercatori hanno valutato 12 impatti ambientali durante il ciclo di vita di un contenitore per alimenti. Ciò includeva il suo contributo al riscaldamento globale e alle piogge acide, la sua tossicità per l’uomo e gli ecosistemi naturali e i suoi effetti sullo strato di ozono.

Dovremmo dunque riutilizzare un contenitore 16 volte per “neutralizzare” l’impatto del contenitore monouso sull’inquinamento atmosferico e 208 volte per neutralizzare l’impatto del consumo di risorse.

Quando si tratta di mettere a rischio i nostri paesaggi, i contenitori riutilizzabili sono sempre un’opzione peggiore, non importa quante volte vengono utilizzati, a causa dell’elettricità necessaria per riscaldare l’acqua per lavarli. Ciò è dovuto all’emissione di sostanze come i metalli pesanti nella produzione di elettricità, che sono tossiche per molti organismi terrestri.

Risultati simili a questi sono stati riportati per le tazzine da caffè, visto che uno studio ha scoperto che sono necessari da 20 a 100 utilizzi per una tazza riutilizzabile per compensare le sue maggiori emissioni di gas serra rispetto a una tazza usa e getta.

 

Alternative

Una critica comune ai contenitori XPS è che attualmente non vengono riciclati. Sebbene tecnicamente possibile, la sua bassa densità (contenente il 95% di aria) significa che grandi quantità devono essere raccolte e compresse prima di essere inviate a un impianto di riciclo, rendendo quest’ultimo economicamente complicato.

Ciò non significa che riutilizzare i contenitori sia un male per il pianeta. Dobbiamo solo essere realistici sul numero di riutilizzi necessari per dare un senso ambientale. Ma il riutilizzo è una sfida considerevole per un settore ottimizzato per il consumo “on-the-go“. A meno che non sia molto conveniente o non si riceva un incentivo (come il cash back), i clienti probabilmente non porteranno contenitori vuoti finché non potranno restituirli o riutilizzarli. Ci sono anche potenziali problemi di responsabilità per intossicazione alimentare e contaminazione da allergeni quando si riutilizzano i contenitori.