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Un team di paleontologi australiani e canadesi ha scoperto un fossile di pesce di 380 milioni di anni nel Miguasha National Park (Quebec, Canada) che fornisce nuovi indizi sulla transizione tra pesci e primi animali terrestri e su come la mano umana si sia evoluta. Lo studio pubblicato questa settimana sulla rivista Nature.

I ricercatori hanno scoperto il campione più completo di un animale noto come Elpistostege, ritenuto un legame evolutivo tra animali acquatici e vertebrati terrestri a quattro zampe o tetrapodi. Ed hanno notato che questa transizione è avvenuta quando i pesci hanno iniziato ad entrare in acque poco profonde fino a quando non si sono stabiliti su un terreno solido.

 

Ed anche un braccio

Il fossile del pesce misura una lunghezza di 1,57 metri, ha lo scheletro completo di braccia o pinna pettorale. Ed è la prima volta che si osservano queste caratteristiche in un elpistostege watsoni. Gli scienziati hanno eseguito scansioni TC ad alta energia dello scheletro della pinna pettorale e hanno scoperto la presenza di un omero (braccio), raggio e ulna (avambraccio), ossa carpali (polso) e falangi (dita).

Le dita articolate a pinne sono come le ossa delle dita negli arti della maggior parte degli animali“, afferma John Long, uno degli autori dello studio, e spiega che il lavoro “rivela straordinarie nuove informazioni sull’evoluzione della mano del vertebrato“.

Il modello della mano dei vertebrati inizialmente si è sviluppato in profondità lungo la scala evolutiva, poco prima che il pesce uscisse dall’acqua“, aggiunge.

 

Cambiamento dell’habitat

Da parte sua, Richard Cloutier, coautore dello studio, sottolinea che nell’ultimo decennio, i fossili più recenti che mostrano il passaggio dai pesci ai tetrapodi hanno contribuito a comprendere meglio le trasformazioni anatomiche relative alla respirazione, all’udito e all’alimentazione degli esseri viventi mentre cambiavano il loro habitat.

L’origine delle dita è legata allo sviluppo della capacità dei pesci di sostenere il loro peso in acque poco profonde o per brevi viaggi a terra. L’aumento del numero di piccole spine dorsali consente a più piani di flessibilità di estendere il loro peso attraverso la pinna“, spiega Cloutier.

Gli esperti sottolineano che l’Elpistostege “non è necessariamente il nostro antenato“, ma attualmente è la cosa più vicina a un “fossile di transizione” tra pesce e tetrapodi. È noto che l’Elpistostege era il più grande predatore in acque poco profonde, aveva zanne affilate e, quindi, avrebbe potuto nutrirsi di altri pesci più grandi, ora estinti, trovati fossilizzati nella stessa area.