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Nel 2007, in Finlandia, sono stati ritrovati tre gattini con un mantello di colore insolito: sembravano aver perso parte del colore nero del loro pelo. Questi felini, soprannominati “gatti di liquirizia” per la loro somiglianza con il colore della liquirizia salata, presentano una colorazione bianca e nera simile a uno smoking, con un’ulteriore gradazione che dà alle punte del pelo un aspetto biancastro.

Da quando sono stati osservati per la prima volta, i gatti con questo modello di colore sono rimasti rari e conosciuti solo tra i gatti non di razza. Gli scienziati si sono posti l’obiettivo di scoprire l’origine genetica di questa particolare colorazione.

In uno studio recente pubblicato su Animal Genetics, i ricercatori hanno tentato inizialmente di individuare varianti nel DNA dei gatti che influenzano il colore bianco del mantello. Non trovando nulla di rilevante, hanno lanciato un appello pubblico per trovare altri gatti di liquirizia da analizzare. Concentrandosi sul gene KIT, associato a diversi modelli di mantello bianco in molti animali, hanno sequenziato il genoma completo di due gatti.

Anche in questo caso, non sono state trovate varianti significative nel gene KIT. Tuttavia, una mutazione in un gene adiacente è stata scoperta in entrambi i gatti testati. Questa mutazione, secondo i ricercatori, potrebbe influenzare l’espressione di KIT, causando il caratteristico modello di mantello.

Per confermare l’ipotesi, i ricercatori hanno analizzato un altro gruppo di gatti domestici, alcuni dei quali con il fenotipo salmiak. Hanno scoperto che i gatti salmiak avevano due copie della mutazione, mentre altri tre gatti non salmiak ne avevano solo una copia, e i rimanenti non ne avevano nessuna.

Questa scoperta non solo ha confermato che la mutazione identificata è probabilmente responsabile del particolare colore del mantello, ma ha anche rivelato che è recessiva. Perché un gatto presenti il fenotipo salmiak, entrambi i genitori devono avere almeno una copia della variante genetica.

La scoperta della variante salmiak arricchisce la nostra comprensione della genetica del colore del mantello felino,” ha dichiarato Heidi Anderson, autrice dello studio. “Questa conoscenza potrebbe anche essere preziosa per gli sforzi di allevamento, contribuendo potenzialmente alla conservazione di questo tratto nei nostri compagni felini.