sperma-fossile

Scienziati cinesi hanno scoperto lo sperma animale più antico mai trovato in un ostracoda, un crostaceo, delle dimensioni di un seme di papavero, vissuto più di 100 milioni di anni fa. Nonostante sia un minuscolo organismo, lo sperma fossilizzato trovato dai ricercatori è quattro volte più grande di quello degli esseri umani.

Gli ostracoda sono dei minuscoli artropodi rimasti immutati per millenni per almeno 500 milioni di anni, quasi 400 milioni prima dell’estinzione dei dinosauri, e sopravvissuti all’estinzione multipla di altre specie.

Lo sperma di oggi può essere 100 volte più grande di quello degli esseri umani, fino a un terzo delle dimensioni dell’animale, il che ha portato gli scienziati a chiamarlo “sperma gigante“. Le nuove prove trovate nei fossili suggeriscono che gli antichi ostracodi svilupparono questo tipo di “sperma gigante” nel periodo Cretaceo.

La scoperta è stata pubblicata martedì sulla rivista scientifica britannica Proceedings of the Royal Society, dedicata alle scoperte biologiche.

 

La ricerca

Non sappiamo perché, ma lo sperma deve essere molto funzionale, altrimenti la selezione naturale avrebbe eliminato i tratti“, ha spiegato uno dei responsabili della ricerca cinese, Wang He, dell’Istituto di geologia e paleontologia di Nankín. Wang e il resto della squadra hanno ricevuto un pezzo di ambra dal Myanmar alcuni anni fa.

All’inizio, secondo lo scienziato, si è cercato di verificare se le macchie nere che si vedevano all’interno fossero ostracodi poiché questi, essendo acquatici, non si trovano solitamente nelle resine vegetali.

Ma in seguito hanno scoperto dettagli molto più interessanti, quando videro che in ogni strato di ambra apparivano nuovi strati, come se fosse una bambola russa. Gli esami di tomografia computerizzata (TC) hanno rivelato che non solo gli animali nella resina erano ostracodificati, ma che i tessuti erano ben conservati.

Wang ha scoperto una figura su un organo riproduttivo di una femmina di ostracoda e una ricostruzione 3D ha mostrato che si trattava di una macchia fibrosa e serpeggiante. “Questa nuova scoperta è la prova inconfutabile che lo sperma gigante ha almeno cento milioni di anni, probabilmente molto più grande“, ha detto al portale cinese Robin Smith, un esperto di ostracodi al Lake Biwa Museum in Giappone.

Smith ha spiegato che prima di questa scoperta, gli scienziati avevano solo una prova indiretta dello sperma gigante negli antigeni ostracodi dalla dimensione dei loro organi riproduttivi nei fossili.

A causa del luogo in cui è stato trovato lo sperma nell’organo riproduttivo del campione femminile, Wang ritiene che la copulazione debba essere avvenuta anche prima che l’animale fosse intrappolato nella resina viscosa dell’ambra.

Un ostracoda maschio è apparso anche nell’ambra vicino alla femmina, ma gli scienziati non hanno potuto confermare se fosse l’autore della copulazione.