parassita

Per anni, gli scienziati hanno creduto che l’ossigeno fosse una delle basi fondamentali per la vita animale. Ed è vero, anche se ci sono alcuni microrganismi, come i batteri, che possono vivere in ambienti anaerobici – qualcosa finora impensabile per gli organismi multicellulari.

Tuttavia, un team di scienziati ha scoperto un piccolo parassita che non ha bisogno di respirare. La scoperta non cambia solo il modo in cui comprendiamo la vita sul nostro pianeta, ma può anche suggerire nuove strade per la ricerca della vita extraterrestre.

 

Lo studio

Secondo uno studio pubblicato questa settimana sulla rivista scientifica americana PNAS, Henneguya salminicola vive nei tessuti del salmone e si è evoluta in modo tale che non ha più bisogno di ossigeno per produrre energia nel suo metabolismo. “La nostra scoperta dimostra che la respirazione aerobica, una delle vie metaboliche più importanti, non è onnipresente tra gli animali“, afferma una ricerca condotta dall’Università di Tel Aviv.

Fino ad ora, si riteneva che tutte le piante e gli animali usassero l’ossigeno per generare un combustibile chiamato adenosina trifosfato (ATP), che innesca i processi cellulari e si verifica nelle strutture cellulari chiamate mitocondri. Tuttavia, lo studio ha dimostrato che questo piccolo animale con solo 10 cellule ha perso i suoi mitocondri ad un certo punto e non basa la sua produzione di energia su nessuna delle forme conosciute fino ad oggi tra gli organismi pluricellulari.

 

Cosa si sa di questo organismo?

Henneguya salminicola è un minuscolo parassita di sole 10 cellule che infetta il salmone e provoca cisti nei muscoli scheletrici del pesce. Secondo il Dipartimento della Pesca degli Stati Uniti, si trova comunemente in Alaska e provoca una condizione chiamata “malattia della tapioca” o “malattia della carne e del latte“.

Dorothée Huchon, autrice principale dello studio, ha detto alla stampa americana che la scoperta è arrivata quasi per caso, dopo che hanno tentato di rilevare i mitocondri del parassita. Ma, sebbene assomiglino ad altri organismi simili, gli scienziati non sono riusciti a trovare una struttura mitocondriale nella salminicola, qualcosa finora impensabile negli organismi multicellulari.

La nostra scoperta conferma che l’adattamento a un ambiente anaerobico non è unico per gli eucarioti monocellulari, ma si è anche evoluto in un animale parassitario multicellulare“, afferma lo studio. Una delle grandi domande che gli scienziati hanno ora è come questo organismo può sopravvivere senza ossigeno.

Una delle tesi è che la salminicola ha perso i suoi mitocondri come meccanismo evolutivo poiché, vivendo all’interno del salmone, si sviluppa in un ambiente privo di ossigeno. Gli scienziati ipotizzano che, d’altra parte, il parassita possa in qualche modo assorbire l’energia del salmone, anche se non si sa ancora come.

I primi organismi sul nostro pianeta hanno iniziato a sviluppare la capacità di metabolizzare l’ossigeno – cioè di respirare – oltre 1,4 miliardi di anni fa.