asteroide-estinzione

Circa 66 milioni di anni fa, un asteroide colpì la Terra in quello che oggi è il Golfo del Messico. Lo shock è stato di tale portata che la teoria prevalente tra gli scienziati indica che abbia causato la scomparsa del 75% della vita, a partire dai dinosauri. Ora, studiare un cilindro di roccia estratto dal cratere da impatto ha permesso di ricostruire minuto per minuto una teoria che dura da così tanto tempo.

Nel 2016, la Expedition 364 al cratere Chicxulub – nel nord-ovest della penisola dello Yucatan (Messico) – ha perforato la zona di impatto. Hanno scavato non nella parte centrale, ma nel bordo esterno del cratere. E’ stato disegnato un cilindro roccioso a circa 1.334 metri sotto il fondo del mare. Segmentato in parte, il suo studio – condotto da un folto gruppo di geologi e scienziati – racconta la storia in capitoli precisi come quelli degli anelli degli alberi o dei nuclei estratti dal ghiaccio, sebbene siano trascorsi milioni di anni.

 

Una storia sconvolgente

La maggior parte del cratere si riempì di sedimenti nelle prime 24 ore dopo l’impatto. “È uno dei vantaggi con i crateri da impatto. La sua formazione segue leggi fisiche ben definite“, afferma il ricercatore del Center for Astrobiology/CSIC e coautore dello studio, Jens Olof Ormö. “Possiamo ricostruire una sequenza di eventi [ad esempio, vedere quali sedimenti si susseguono uno sopra l’altro]. In base al tipo di sedimento [dimensione dei clasti (frammenti), tipo e classificazione], possiamo sapere se il deposito è stato veloce o lento e approssimativamente quanto tempo ha impiegato“, spiega.

A Chicxulub, l’impatto dell’asteroide ha rilasciato energia equivalente a 10 miliardi di bombe come quella di Hiroshima, volatilizzando enormi quantità di materiale. Studi precedenti hanno stimato che ha rilasciato 425 gigatonnellate di CO2 e altri 325 solfuri nell’atmosfera (una gigatonnellata equivale a 1 miliardo di tonnellate). Un altro dato: il successivo tsunami ha portato l’acqua dei Caraibi nei Grandi Laghi del nord degli Stati Uniti, a circa 2.500 chilometri dalla zona di impatto.

Ma ciò che la maggior parte dei geologi ha trovato interessante è stata la velocità con cui la maggior parte del cratere si riempì. Si stima che, in sole 24 ore, la buca sia stata coperta con uno strato di circa 130 metri di sedimento, che ora stanno studiando. Lì i geologi stabiliscono la divisione tra due epoche, il mesozoico e l’attuale cenozoico. Ed è qui che quasi tutto indica come potenziale inizio dell’estinzione dei dinosauri e l’emergere dei mammiferi.

Secondo lo studio, pubblicato su PNAS , un’ora dopo sarebbe apparso un altro strato di circa 10 metri, composto da suevite, rocce di vetro e altri materiali fusi. Ore dopo, altri 80 metri furono riempiti di sedimenti più fini. Alla fine della giornata, il riflusso dell’acqua ha trascinato enormi quantità di materiale dalla regione e da aree molto remote.

Tra gli ultimi sedimenti, i ricercatori hanno trovato una grande quantità di materiale organico, in particolare una scia di funghi e molto carbone. Ciò deve provenire dai resti degli incendi causati dall’impatto e dalla caduta di materiali incandescenti nelle foreste di centinaia di miglia intorno.

Con un asteroide di 12 chilometri che colpisce lo Yucatan, gli effetti locali devono essere stati catastrofici e probabilmente anche a distanze fino a 1.500 chilometri dall’impatto, dove l’impatto termico potrebbe aver causato la combustione degli alberi. A distanze maggiori, anche il materiale espulso avrebbe provocato incendi di attrito una volta raggiunta l’atmosfera, ma questi effetti devono essere stati di breve durata e non possono spiegare l’estinzione globale del 75% della vita“, afferma il co-autore principale dello studio, Sean Gulick. “Siamo di fronte a prove empiriche della connessione tra l’impatto dell’asteroide e la grande estinzione“.

Questa parte della storia è iniziata quel giorno, ma deve essere durata anni. Nella roccia estratta dai bordi interni del cratere Chicxulub c’è una notevole assenza di materiali solforosi. Non ci sono tracce di zolfo nell’area e il momento dell’impatto, anche se abbondano le rocce ricche di solfuri. Questi dati rafforzano la teoria secondo cui l’asteroide ha espulso enormi quantità di solfuri nell’atmosfera, prevenendo le radiazioni solari e raffreddando il pianeta. Le simulazioni indicano che la temperatura media globale è scesa di 20 gradi ed è rimasta tale per circa 30 anni.