esopianeta

La missione di ricerca del pianeta della NASA, TESS, ha trovato il suo primo esopianeta potenzialmente abitabile delle dimensioni della Terra in orbita attorno a una stella a circa 100 anni luce dalla Terra. I risultati sono stati annunciati durante il 235° incontro dell’American Astronomical Society di Honolulu.

Il pianeta fa parte di un sistema di diversi pianeti intorno a TOI 700, una piccola stella nana fredda nella costellazione aurea. La dimensione di quella stella è solo il 40% della massa e delle dimensioni del nostro Sole, con metà della temperatura superficiale.

 

TOI 700 d

Il pianeta è noto come TOI 700 d, uno dei tre che orbitano attorno alla stella. È alla giusta distanza sostenere l’acqua liquida sulla superficie nella zona abitabile della stella.

Gli astronomi hanno confermato la loro scoperta utilizzando le capacità a infrarossi del telescopio spaziale Spitzer della NASA con osservazioni di follow-up. Hanno anche modellato il potenziale ambiente del pianeta per indagare ulteriormente sulla sua abitabilità.

La scoperta è entusiasmante per gli astronomi perché è uno dei pochi pianeti potenzialmente abitabili scoperto al di fuori del nostro sistema solare che risulta essere la dimensione della Terra.

TOI 700 d è, dei tre pianeti, quello nel punto più esterno, completando una singola orbita attorno alla stella ogni 37 giorni terrestri. Dalla sua stella più piccola il pianeta riceve circa l’86% dell’energia che il nostro Sole fornisce alla Terra. Si ritiene che il pianeta abbia un accoppiamento di marea, il che significa che un lato è sempre alla luce del giorno.

Gli altri due pianeti nel sistema, TOI 700 bec, sono diversi. Il pianeta più interno, b, ha le dimensioni della Terra ed è roccioso come il nostro pianeta e avanza attorno alla stella ogni 10 giorni terrestri. Il secondo pianeta, C, è considerato gassoso e ha una dimensione tra quella della Terra e di Nettuno, completando un’orbita ogni 16 giorni terrestri.

TESS è stato progettato e lanciato appositamente per trovare pianeti delle dimensioni di una Terra che orbitano attorno alle stelle vicine“, ha affermato Paul Hertz, direttore della divisione di astrofisica presso il quartier generale della NASA a Washington. “I pianeti attorno alle stelle vicine sono più facili da seguire con telescopi più grandi nello spazio e sulla Terra. Scoprire [il pianeta] TOI 700 d è una scoperta scientifica chiave per TESS. Confermare le dimensioni del pianeta e lo stato della zona abitabile con lo Spitzer è un’altra vittoria per Spitzer mentre la fine delle operazioni scientifiche si avvicina questo gennaio“.

Inizialmente, la stella è stata erroneamente classificata come molto più calda, il che ha portato gli astronomi a pensare che i pianeti in orbita sarebbero stati troppo vicini e caldi per sostenere la vita. Ma i ricercatori, tra cui lo studente delle scuole superiori Alton Spencer che lavora con il team TESS, hanno notato l’errore. “Quando abbiamo corretto i parametri della stella, le dimensioni dei suoi pianeti sono diminuite e ci siamo resi conto che il più esterno era circa la dimensione della Terra e nella zona abitabile“, ha detto Emily Gilbert, una studentessa universitaria presso l’Università di Chicago. “Inoltre, in 11 mesi di dati non abbiamo visto lampi di stelle, il che aumenta le probabilità che TOI 700 d sia abitabile e faciliti la modellazione delle sue condizioni atmosferiche e di superficie“.

In futuro, missioni come il telescopio spaziale James Webb della NASA, che sarà lanciato nel 2021, potrebbero determinare se i pianeti hanno atmosfere e loro composizioni. Le simulazioni dell’ambiente create dai ricercatori utilizzando i dati TESS hanno rivelato un pianeta che può comportarsi in modo molto diverso dal nostro. Poiché è bloccato dalla marea, il modo in cui le nuvole e la forma del vento possono essere estranei a noi.

Un giorno, quando avremo spettri reali di TOI 700 d, possiamo tornare indietro, unirli allo spettro simulato più vicino e poi unirli a un modello“, ha detto Gabrielle Engelmann-Suissa, visitando l’assistente di ricerca presso la Space Research Association della Università presso il Goddard Space Flight Center della NASA. “È eccitante perché, indipendentemente da ciò che scopriamo sul pianeta, sembrerà completamente diverso da quello che abbiamo qui sulla Terra“.

 

La scoperta di Tatooine da TESS

Un’altra novità di TESS è la scoperta di un pianeta in orbita attorno a due soli, come Tatooine nei film di Star Wars.

Il pianeta TOI 1338 b fu trovato a 1.300 anni luce di distanza nella costellazione Pictor. È l’unico pianeta nel sistema con due stelle. È tra le dimensioni di Nettuno e Saturno e sperimenta regolari eclissi delle sue stelle. Le stelle ruotano attorno a ciascuna in orbita ogni 15 giorni. Uno di questi è il 10% più grande del nostro sole e l’altro è più piccolo e più freddo.

Il pianeta è stato trovato da uno studente delle superiori. Lo studente del liceo di Scarsdale, Wolf Cukier, stava facendo uno stage presso il Goddard Space Flight Center della NASA durante l’estate quando vide qualcosa nei dati delle stelle TESS. “Stavo guardando i dati per tutto ciò che i volontari avevano contrassegnato come binario a eclissi, un sistema in cui due stelle ruotano in un cerchio e, dal nostro punto di vista, sono eclissate in ogni orbita“, ha affermato Cukier. “Circa tre giorni dopo il mio tirocinio, ho visto un segnale da un sistema chiamato TOI 1338. All’inizio ho pensato che fosse un’eclissi stellare, ma i tempi erano sbagliati. Si è rivelato essere un pianeta“.

I pianeti con due soli, specialmente quando uno è più debole come in questo sistema, sono più difficili da rilevare per TESS. Il contributo di Cukier per esaminare i dati delle stelle e i gradini del pianeta di fronte a entrambe le stelle è stato fondamentale per identificarli.