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Secondo una nuova ricerca, il tempo di risposta lento di una persona può iniziare già all’età di 20 anni. Tuttavia, questo cambiamento può essere spiegato da una maggiore cautela nel processo decisionale e da un rallentamento dei processi non decisionali, in contrapposizione a un rallentamento della velocità mentale. La decelerazione della velocità mentale è stata osservata solo dopo i 60 anni.

Lo studio indica un’associazione negativa tra velocità mentale ed età, con le persone anziane più lente a svolgere vari compiti cognitivi. La maggior parte degli studi sulla relazione tra età e velocità mentale si è basata sul tempo di risposta medio “su compiti cognitivi elementari (ad esempio, confrontare due lettere) come misura della velocità di elaborazione delle informazioni di base“, spiega Mischa von Krause, autrice dello studio.

I ricercatori notano due limiti a questo approccio. Innanzitutto, l’utilizzo di una metrica del tempo di risposta medio omette le informazioni complete sulla distribuzione del tempo di risposta e ignora i dati di precisione. In secondo luogo, i tempi di risposta medi “rappresentano la somma totale di processi cognitivi disparati“, in opposizione a una certa misura della velocità cognitiva.

Modelli matematici come il “modello di diffusione” rendono “possibile ottenere una stima basata su modello della velocità mentale attraverso il parametro della velocità di deriva del modello“, aggiungono i ricercatori. Gli studi che hanno utilizzato modelli di diffusione per esaminare le differenze di età in contesti sperimentali non hanno riportato differenze di età nella velocità mentale tra adulti più giovani e più anziani. Al contrario, hanno scoperto che “i tempi di decisione prudente e di non decisione erano spesso aumentati nella vecchiaia“. Tuttavia, questi studi sono stati limitati in termini di dimensioni del campione e gruppo di età.

Di recente, i ricercatori hanno iniziato a utilizzare metodi bayesianiper l’inferenza basata su modelli nella modellazione cognitiva” che tendono ad essere più lenti, rendendo difficile l’applicazione a grandi set di dati.

 

Lo studio

I ricercatori hanno analizzato i dati di circa 1,2 milioni di partecipanti, utilizzando il tempo di risposta e i tassi di accuratezza ricavati dall’esperimento. L’età dei partecipanti variava da 10 a 80 anni, coprendo l’infanzia fino alla tarda età adulta.

Il test di associazione razziale implicita è progettato per misurare il pregiudizio razziale implicito. I partecipanti hanno preso decisioni binarie “buono/cattivo” su 120 test, classificando parole e immagini in una delle due categorie. La condizione congruente può avere una chiave di risposta condivisa (es. parentesi graffa sinistra) per “buono” e “bianco”, mentre la condizione incongruente può avere “buono” abbinato a “nero”. La differenza nel tempo di risposta medio tra le due condizioni viene “usata per ottenere una misura della distorsione implicita”.

L’approccio analitico di questa indagine ha prodotto “scoperte sui modelli legati all’età di diversi aspetti della cognizione, separando la velocità mentale, la cautela decisionale e le parti non decisive dei [tempi di risposta]“.

I risultati hanno replicato i risultati precedenti del declino correlato all’età nel tempo medio di risposta. Quest’ultimo è diminuito durante l’adolescenza, è stato più veloce all’età di 20 anni e la maggior parte è aumentato in seguito, accelerando ulteriormente dai 60 anni in poi.

Le analisi rivelano che la separazione dei confini diminuisce tra i 10 ei 18 anni, suggerendo che i partecipanti in età universitaria erano i più propensi a scambiare l’accuratezza delle decisioni con la velocità. La prudenza nel processo decisionale ha mostrato un andamento lineare positivo tra i 18 e i 65 anni di età nella condizione incongrua, per poi aumentare in modo più drammatico ogni anno fino all’età di 80 anni. Inoltre, era meno pronunciata nella condizione incongrua, con cambiamenti legati all’età che si verificavano intorno ai 40 anni.

La tendenza a una maggiore prudenza nelle decisioni si manifesta molto presto nella vita adulta. L’aumento della quantità di informazioni campionate prima di prendere una decisione fornisce quindi una prima spiegazione per l’aumento correlato all’età delle RT a partire dalla giovane età adulta.

I tempi di risposta senza decisione hanno mostrato un aumento lineare da 16 a 80 anni di età. Il tasso di deriva, che rappresentava la velocità mentale nel modello di diffusione, ha mostrato un andamento positivo dai 10 ai 30 anni, stabilendosi tra i 30 e i 60 anni, con una lievissima diminuzione dopo i 50 anni.

I risultati della nuova ricerca sulla velocità mentale sono stati pubblicati a febbraio su Nature Human Behaviour.