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Un team di ricercatori ha classificato più di 80.000 specie di piante in tutto il mondo e ha scoperto che la maggior parte sarà persa dall’umanità, perché le persone non ne hanno bisogno. Secondo gli autori dello studio, presentato in un articolo pubblicato questo mese sulla rivista Plants, People, Planet, le comunità vegetali del futuro saranno molto più omogeneizzate di oggi.

Lo studio, i cui risultati dipingono un quadro deprimente della minaccia alla biodiversità, copre meno del 30% di tutte le specie vegetali conosciute ed è una “bandiera rossa”, affermano i ricercatori, che sottolineano la necessità di ulteriori ricerche in questo campo. “Stiamo effettivamente iniziando a quantificare ciò che supererà il collo di bottiglia dell’Antropocene, in termini di numeri“, afferma John Kress, curatore di botanica presso il National Museum of History della Smithsonian Institution e autore principale dello studio. “Non è il futuro, sta già accadendo. Lo strangolamento inizia proprio ora. E penso che faccia parte del campanello d’allarme che stiamo cercando di fare qui. È qualcosa che potremmo essere in grado di rallentare un po’, ma sta succedendo“.

I ricercatori dello Smithsonian Institution hanno deciso di classificare esattamente quali specie vegetali sono state maggiormente colpite dall’uomo dall’inizio dell’Antropocene – l’epoca geologica segnata dal profondo impatto umano sulla Terra – in cui l’uomo è stato responsabile del riscaldamento globale, della deforestazione e di altri effetti negativi, risultati dall’industrializzazione.

 

Lo studio

A tal fine, hanno analizzato i dati di 86.592 specie di piante vascolari e raccolto informazioni da database internazionali sui diversi usi di queste piante. Tra gli altri tipi di usi, sono state analizzate colture che sono economicamente importanti per l’uomo, specie vegetali invasive infestanti, specie minacciate che devono essere protette e specie rare coinvolte nel commercio illegale.

Da queste informazioni è stata creata una categorizzazione di come le piante vengono sfruttate e si svilupperanno in futuro, descrivendo otto categorie distinte e concludendo che molte altre specie vegetali saranno spinte all’estinzione dall’attività umana sulla Terra, invece di essere aiutate. Sono 6.749 le specie vegetali che risulteranno “vincitrici”, in quanto utili all’uomo; tra queste mais, riso, grano e altre colture, che coprono il 40% della superficie del pianeta, e piante che si sono estinte in natura ma sopravvivono nelle città selvagge, come l’albero del ginkgo.

 

Ci sono ancora 164 piante “sopravvissute” nonostante non siano utili all’uomo, specie principalmente invasive come il Kudzu

Circa 20.290 specie vegetali sono state classificate come “perdenti”, principalmente perché non sono utili all’uomo e sono già riconosciute come specie in via di estinzione, come la magnolia haitiana, che viene utilizzata come legna da ardere e non cresce da nessun’altra parte. È più probabile che i più piccoli lignaggi di specie vegetali – come le cicadee, la famiglia dei cipressi, le sequoie e il ginepro e un’antica famiglia di conifere chiamata araucaria – scompaiano del tutto.

Gli scienziati hanno ulteriormente classificato 26.002 specie come potenziali perdenti e 18.664 specie come potenziali vincitrici. 571 specie vegetali sono già estinte.

I risultati suggeriscono che, in futuro, ci sarà molta meno biodiversità, che a sua volta comporterà una perdita di diversità animale e renderà gli ecosistemi ancora più vulnerabili alle condizioni meteorologiche estreme, ai cambiamenti climatici o all’ulteriore degrado dovuto all’impatto umano.

Con uno sforzo adeguato, qualsiasi specie vegetale può essere salvata dall’estinzione, ad esempio nelle collezioni viventi, nelle banche dei semi o dal tessuto criogenico conservazione.