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Foto di harvestmoonindustries da Pixabay

Estendendosi da nord a sud per una lunghezza di 1.287 chilometri, la faglia di San Andreas attraversa gran parte della California ed ha innescato alcuni dei terremoti più devastanti negli Stati Uniti. Ci sono regioni nel cuore dello stato che non hanno subito terremoti derivati ​​da faglie, almeno non di recente. O così si pensava.

Un nuovo studio ha rivelato segni che la sezione “lenta e silenziosa” della famosa faglia di San Andreas potrebbe, infatti, essere stata teatro di alcuni terremoti piuttosto impressionanti nella storia recente. Mentre i geologi dietro lo studio insistono sul fatto che non dovremmo allarmarci, i risultati dovrebbero servire come motivo per prestare maggiore attenzione all’attività sismica nella California centrale in futuro. “I codici edilizi della California ora sono abbastanza buoni. Gli eventi sismici sono inevitabili“, spiega Stephen Cox, geologo della Columbia University di New York. “Un lavoro come questo ci aiuta a capire qual è il più grande evento possibile e aiuta tutti a prepararsi“, aggiunge.

Secondo lo studio, pubblicato a febbraio su GeoScienceWorld, quella che dalla superficie sembra essere una singola rottura della crosta sono in realtà tre distinti confini dove si incontrano le placche tettoniche del Pacifico e del Nord America. Le sezioni più settentrionali e più meridionali premono, insieme alle forze titaniche, rilasciando esplosioni più forti mentre le sezioni più piccole cedono alla pressione. Quando ciò accade vicino a grandi infrastrutture, i risultati possono essere catastrofici: gli incendi innescati da un terremoto a San Francisco nel 1906 hanno ucciso migliaia di persone, mentre un terremoto vicino a Santa Cruz, misurato a una magnitudo 6,9, ha causato oltre 60 morti nel 1989. Nell’estremo sud, anche Los Angeles ha patito la sua giusta quota di morte e distruzione quando le sezioni vicino alla faglia hanno ceduto.

Tra questi due limiti, ce n’è uno molto più silenzioso, un limite in cui le placche si avvicinano a 26 millimetri all’anno, noto come “scorrimento asismico“. Tuttavia, non ci sono segnali che un terremoto distruttivo abbia raggiunto la superficie negli ultimi 2.000 anni, ma questo non vuol dire che non ci sia motivo di preoccupazione.

 

Si svela il mistero dei “terremoti invisibili” sulla faglia di San Andreas?

La crosta del nostro pianeta è una complessa miscela di macchinari geologici, con vaste strutture nascoste e una rete di connessioni oltre i confini e le interruzioni. Piccoli cambiamenti in sezioni tranquille e pacifiche di una faglia possono innescare cambiamenti significativi a distanza, anche in altre aree. Inoltre, il giusto tipo di “applauso” geologico a nord o a sud può echeggiare nel mezzo, provocando una scossa mai vista prima.

Per capire meglio come funziona la faglia di San Andreas nel suo insieme, i geologi hanno utilizzato i cambiamenti nella materia organica causati dall’attrito per identificare i segni di grandi terremoti nella roccia raccolta in profondità nella sezione centrale della faglia. Un’analisi dei rapporti isotopici radioattivi di potassio e argon ha quindi consentito al team di stimare la tempistica dei terremoti. Insieme, i due processi hanno rivelato segni di terremoti in una regione di roccia sedimentaria, a poco più di 3 chilometri sotto la superficie. A giudicare dai movimenti, il team stima che il numero di terremoti abbia rivaleggiato con il terremoto di magnitudo 6,9 vicino a Santa Cruz nel 1989.

Alcuni dei più grandi terremoti si sono verificati meno di 3 milioni di anni fa. Milioni di anni nel passato possono sembrare storia antica, ma la crosta terrestre non cambia rapidamente la sua formazione. Sapere che la sezione della faglia di San Andreas può crollare se forzata è una prova sufficiente che la California deve rimanere sempre vigile del mostro che dorme sotto i suoi piedi.