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I coronavirus sono stati identificati come distinti dai virus influenzali solo negli anni ’60, e in questo lasso di tempo si sono verificate solo due pandemie di coronavirus – MERS e SARS – registrate prima di quella attuale. Ma c’è un motivo per cui il Covid si chiama 19. Ce ne sono state molte, di epidemie, più di quelle che sappiamo.

I virus sono fedeli darwinisti. Si evolvono e si adattano, lasciando agli adattamenti marginali che sopravvivono al contrattacco dell’ospite per garantire la continuità della specie nella generazione successiva.

Un nuovo studio, pubblicato su Current Biology, presenta ora una conclusione (quasi) inaspettata: da oltre 21.000 anni i sarbecovirus hanno causato pandemie sul nostro pianeta.

 

Cosa sono i sarbecovirus

Come tutti i virus, i sarbecovirus, un insieme di virus correlati alla sindrome respiratoria acuta grave – di cui SARS-CoV1 e il nostro noto SARS-CoV2 sono esempi – devono evolversi per sopravvivere, ma allo stesso tempo rimangono altamente adattati ai loro ospiti. Questa dualità impone ai virus enormi restrizioni sulla loro libertà di accumulare mutazioni senza ridurre il profilo che consente loro di sopravvivere (e devastare) i loro ospiti.

Il dilemma del virus è semplice: se gli ospiti ottengono anticorpi efficaci contro la loro conformazione ottimale, mutazioni troppo piccole continuano a essere rilevate dagli anticorpi; ma mutazioni troppo radicali possono alterare la loro letalità – o la loro trasmissibilità – e tendono a scomparire.

Il nuovo studio, sviluppato da scienziati dell’Università di Oxford, ha analizzato e ricreato con successo modelli al tasso di decadimento di questi virus e ne ha identificato l’origine remota. “Abbiamo sviluppato un nuovo metodo che ci consente di stimare l’età di questi virus su scale temporali più lunghe e di correggere tale stima con una sorta di relatività evolutiva, in cui il tasso apparente di evoluzione del virus dipende dalla scala temporale in cui misuriamo”, spiega Mahan Ghafari, coautore dello studio. “La nostra stima, basata sull’analisi dei dati della sequenza evolutiva, che questi virus esistono da più di 21.000 anni, è in notevole accordo con i recenti dati di analisi del genoma umano che suggeriscono che ci sono state infezioni con un coronavirus più antico“, afferma l’investigatore.

Il nuovo modello sviluppato consente al team di ricercatori non solo di ricostruire la storia evolutiva dei virus legati al SARS-CoV-2, “ma anche di analizzare un insieme più completo di virus a RNA e DNA di periodi più remoti del passato”, aggiunge Ghafari.

Le stime del modello, applicate all’analisi dell’HCV, il virus dell’epatite C – una delle principali cause di malattie del fegato – sono anche coerenti con l’idea che questo virus esiste da più di 500.000 anni. L’HCV potrebbe quindi essersi diffuso in tutto il pianeta attraverso la “migrazione dall’Africa” ​​degli esseri umani moderni 150.000 anni fa.

Lo studio sembra quindi indicare che l’uomo e i virus abbiano camminato fianco a fianco nel corso della storia, senza che noi ce ne rendessimo conto – fino a quando Dmitri Ivanovsky, nel 1892, scoprì che la linfa di una pianta di tabacco malata, anche dopo essere stata filtrata, infettava piante sane e chiamava il misterioso agente responsabile… virus.