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Catastrofe. Apocalisse. O anche “giorno del giudizio”. “Giorno della fine del mondo”. Queste sono alcune delle possibili traduzioni del termine “doomsday” usato dagli anglofoni per descrivere il ghiacciaio Thwaites. È un ghiacciaio nella calotta glaciale dell’Antartico occidentale. E questo soprannome, lo deve alle sue dimensioni impressionanti. Quasi 200.000 km2. Ma soprattutto al fatto che, negli ultimi anni, ha rappresentato una parte significativa – una terza nel 2012 – della massa di ghiaccio perduta sul lato della baia dell’Île du Pin che si apre sul mare di Amundsen.

Il livello del mare globale è influenzato dalla quantità di ghiaccio sulla Terra. Tuttavia, la più grande incertezza nelle previsioni è l’evoluzione futura della calotta glaciale dell’Antartico occidentale“, ha affermato Anna Wåhlin, oceanografa presso l’Università di Göteborg (Svezia). Perché se la calotta glaciale dell’Antartico occidentale rappresenta il 10% dell’attuale tasso di innalzamento del livello del mare, rappresenta anche uno dei maggiori potenziali di aumento in futuro. Perché i cambiamenti climatici più rapidi del mondo si stanno verificando nella regione.

Questo è il motivo per cui i ricercatori dell’Università di Göteborg hanno voluto dare un’occhiata più da vicino a ciò che sta accadendo sul lato del ghiacciaio Thwaites. Più esattamente, sotto il ghiacciaio. Il ghiacciaio Thwaites, per la sua posizione e forma, è infatti particolarmente sensibile alle correnti oceaniche calde e salate che si fanno strada al di sotto. E, grazie a un sottomarino autonomo – chiamato Ran – i ricercatori sono stati finalmente in grado di misurare la forza, la temperatura, la salinità e il contenuto di ossigeno di queste correnti.

 

Le correnti di acqua calda minacciano la stabilità del ghiacciaio

Queste sono le prime misurazioni mai effettuate sotto questo ghiacciaio. Ci aiuteranno a modellare meglio le sue dinamiche”, afferma Anna Wåhlin. E nell’immediato futuro, forniscono ai ricercatori informazioni sulla distribuzione delle correnti oceaniche mentre si evolvono sotto la parte galleggiante del ghiacciaio Thwaites. Hanno rivelato, infatti, diversi canali di acqua calda. “Il modo e il punto in cui quest’acqua calda attacca il ghiacciaio Thwaites è influenzato dalla forma del fondale marino e dalla base della banchisa, ma anche dalle proprietà dell’acqua stessa“.

Mentre i ricercatori pensavano che una cresta sottomarina stesse bloccando l’afflusso di acqua calda da est, le misurazioni effettuate dal loro sottomarino autonomo ora mostrano una connessione reale. L’acqua entrava sotto la piattaforma dalla baia dell’Île du Pin.

Forse, ancora più importante, il fatto che i nuovi dati raccolti dai ricercatori rivelino un’area sorprendentemente attiva. Un’area in cui si incontrano e si mescolano diverse masse di acqua calda. In un balletto che sarà importante capire per specificare i processi di scioglimento alla base del ghiaccio. Ma che per il momento indirizza l’acqua calda verso i punti critici del ghiacciaio. Luoghi in cui il ghiaccio si collega al fondale, garantendo la stabilità della piattaforma. È quindi comprensibile che un carattere attorno a questi  “punti di ancoraggio” possa essere fonte di preoccupante instabilità. E il flusso di enormi quantità di ghiaccio dalla terra al mare.