Fang'tastic anfibi

Il biologo Edmund Brodie, Jr. della Utah State University e colleghi dell’Istituto Butantan di San Paolo riportano le prime prove conosciute di ghiandole velenose orali negli anfibi.

La loro ricerca, supportata dal Consiglio nazionale brasiliano per lo sviluppo scientifico e tecnologico, appare nel numero di iScience di luglio 2020. “Pensiamo agli anfibi, rane, rospi e simili, come sostanzialmente innocui”, afferma Brodie, professore emerito nel Dipartimento di Biologia della USU.

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I particolari anfibi con ghiandole velenose

Sappiamo che un certo numero di anfibi immagazzina nella loro pelle cattive e velenose secrezioni per scoraggiare i predatori. Tuttavia studiarne almeno con queste particolarità è straordinario. Brodie e i suoi colleghi hanno scoperto le ghiandole orali in una famiglia di ceciliani, creature simili a serpenti legate a rane e salamandre.

Né serpenti né vermi, i ceciliani si trovano in climi tropicali di Africa, Asia e America. Alcuni sono acquatici e altri, come il Siphonops annulatus studiato dalla squadra di Brodie, vivono in cunicoli di loro produzione. Nel 2018, il team ha riferito che le specie hanno delle sostanze nelle ghiandole della pelle ad entrambe le estremità del suo corpo simile a un serpente.

Concentrata alla testa e allungando la lunghezza del corpo, la creatura emette un lubrificante simile a muco che gli consente di sfuggire ai predatori. Alla coda, i ceciliani hanno ghiandole armate di una tossina, che funge da ultima linea di difesa chimica, bloccando un tunnel scavato in fretta dai cacciatori affamati.

Le ghiandole velenose si attivano al momento della caccia

Quello che non sapevamo è che questi anfibi hanno piccole ghiandole piene di liquido nella mascella superiore e inferiore, a forma di cucchiaio. Le ghiandole cutanee velenose si formano dall’epidermide, ma queste ghiandole orali si sviluppano dal tessuto dentale e questa è la stessa origine evolutiva che troviamo nelle ghiandole velenose dei rettili.

I ricercatori hanno ipotizzato che i ceciliani, dotati di arti e solo bocca per la caccia, attivano le loro ghiandole orali quando mordono le prede, tra cui vermi, termiti, rane e lucertole. Non si conosce ancora la composizione biochimica del fluido contenuto nelle ghiandole orali.

“Se siamo in grado di verificare che le secrezioni siano tossiche, queste ghiandole potrebbero indicare un design evolutivo precoce degli organi del veleno orale”, afferma Brodie. “Potrebbero essersi evoluti in Ceciliani prima che nei serpenti.”