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Il bilancio delle vittime del coronavirus di Wuhan è aumentato ad almeno nove, mentre dozzine di altri casi sono stati segnalati in Cina e in altri Paesi come gli Stati Uniti occidentali, ed hanno generato paure di una possibile pandemia.

I funzionari dell’Organizzazione mondiale della sanità terranno una riunione di emergenza a Ginevra per decidere se l’epidemia in rapido sviluppo costituisce una “emergenza sanitaria pubblica di interesse internazionale” e quali raccomandazioni dovrebbero essere formulate al riguardo, tra cui potenziali revisioni transfrontaliere, maggiore sorveglianza e diffusione dei programmi di trattamento.

Le autorità sanitarie cinesi hanno dichiarato che almeno 440 casi sono stati confermati in tutto il Paese, con tre nuove morti legate al virus a Hubei, la provincia cinese centrale di cui Wuhan è la capitale.

I funzionari nello stato di Washington hanno confermato il primo caso sul suolo americano. Sono stati segnalati casi anche in Corea del Sud, Tailandia e Giappone e casi sospetti sono stati rilevati in Australia.

La Cina ha annunciato di stare adottando misure di prevenzione e controllo di classe A, generalmente utilizzate per focolai gravi come la peste e il colera. Ciò significa che i funzionari sanitari avranno i poteri per bloccare le aree colpite e mettere in quarantena i pazienti. Nel 2009 la Cina aveva utilizzato tali misure per far fronte a un focolaio di H1N1, introducendo una quarantena obbligatoria per chiunque avesse “stretto contatto” con una persona infetta, compresi gli stranieri che arrivavano nel paese da aree in cui sono stati segnalati focolai di H1N1.

Li Bin, commissario sanitario nazionale cinese, ha dichiarato che le autorità sono a conoscenza di circa 2.200 casi di “stretto contatto” con portatori di virus noti. Per quanto riguarda i casi sospetti, 715 pazienti sono stati dimessi, mentre più di 300 pazienti rimangono sotto controllo medico.

La malattia viene trasmessa principalmente “attraverso il tratto respiratorio“, ha detto Li, aggiungendo che “esiste la possibilità di mutazione virale e ulteriore diffusione della malattia“.

Sebbene vi siano indicazioni che le autorità cinesi siano pronte ad aumentare i controlli di viaggio, compresa la richiesta di annullamento e rimborso di tutti i viaggi a Wuhan, resta da vedere se il virus, che è già stato rilevato in una dozzina di località, può essere interrotto prima che inizi veramente il periodo di viaggio del capodanno lunare.

In quella che è la più grande migrazione umana annuale sulla Terra, centinaia di milioni di persone viaggeranno attraverso la Cina e all’estero in un periodo di quattro settimane, che è iniziato a metà gennaio e continua fino a febbraio. Molti lo faranno in treno o in aereo, il che aumenta il rischio di infezione quando entrano in stretto contatto con altri viaggiatori.

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Quello che sappiamo del virus

Identificato per la prima volta a Wuhan a metà dicembre, il nuovo coronavirus (2019-nCoV) appartiene alla stessa famiglia di infezioni della sindrome respiratoria acuta grave (SARS) e della sindrome respiratoria mediorientale (MERS).

I coronavirus sono trasmessi da animali e persone e il ceppo di Wuhan è stato collegato a un mercato della città che vendeva molluschi e animali vivi, comprese le specie selvatiche. La SARS era precedentemente collegata a mercati simili, in particolare la vendita di zibetti, una prelibatezza in alcune parti della Cina.

Li, funzionario sanitario cinese, ha affermato che le autorità provinciali di Wuhan e Hubei dovrebbero stringere la regolamentazione dei mercati agricoli e degli animali selvatici. Ha anche sollecitato il pubblico a evitare la folla e ridurre le riunioni di grandi dimensioni.

Le autorità sanitarie cinesi hanno affermato che la trasmissione del virus da persona a persona è stata confermata, il che aumenta la possibilità di diffusione. In un caso, 14 medici e infermieri che hanno operato su un paziente che era sconosciuto per portare il virus sono stati infettati, suggerendo che può essere trasmesso con relativa facilità.

La vera estensione del virus non è chiara e le cifre ufficiali potrebbero essere sottostimate. Uno studio condotto da ricercatori britannici aveva precedentemente stimato, in base alla diffusione del virus all’estero in un tempo relativamente breve, che il numero di persone infette nel solo Wuhan era di circa 1.700.

Tuttavia, finora, il numero di decessi è relativamente basso e quasi tutti i casi riguardavano persone anziane con condizioni preesistenti: degli oltre 400 casi confermati in Cina, finora sono stati segnalati nove decessi, pari al 2,25%. In confronto, la SARS ha avuto un tasso di mortalità di circa il 10% e molto più alto tra le popolazioni vulnerabili.

 

Attenzione globale

Wuhan ha collegamenti con oltre 60 destinazioni all’estero attraverso il suo aeroporto internazionale, mentre Pechino, Shanghai e Shenzhen, città che hanno anche riportato casi, ne hanno centinaia in più.

Gli aeroporti asiatici hanno intensificato i controlli della temperatura del corpo per i passeggeri in arrivo, così come molti negli Stati Uniti, compresi quelli di New York, San Francisco e Los Angeles. Tuttavia, poiché tutto indica che il virus ha un tempo di incubazione relativamente lento, questi sforzi potrebbero essere insufficienti per fermare la sua diffusione.

Non puoi assolutamente evitare l’ingresso nel Paese di una malattia come questa. Il periodo di incubazione è probabilmente di una settimana“, ha dichiarato il responsabile medico australiano Brendan Murphy. “Si tratta di identificare le persone ad alto rischio e assicurarsi che le persone ad alto rischio lo sappiano e sappiano come ottenere assistenza medica“.

Negli Stati Uniti, il National Institutes of Health sta lavorando a un vaccino per il nuovo virus, anche se ci vorranno almeno alcuni mesi prima che inizi la prima fase degli studi clinici e più di un anno prima che sia disponibile un vaccino.

Anche scienziati in Texas, New York e Cina stanno lavorando a un vaccino, secondo Peter Hotez, scienziato del vaccino presso il Baylor College of Medicine di Houston. “La lezione che abbiamo imparato è che le infezioni da coronavirus sono gravi e una delle più nuove e più grandi minacce per la salute nel mondo”, ha detto Hotez.