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Mangiare quattro porzioni di frutta e verdura al giorno può migliorare il benessere psicologico al punto da poter compensare almeno la metà dell’impatto negativo di un divorzio e un terzo anche delle conseguenze emotive della disoccupazione. La ricerca, pubblicata sulla rivista Social Science & Medicine, è stato condotto presso l’Università di Warwick (Regno Unito), sulla base dei dati di 7.108 soggetti che hanno partecipato al sondaggio Household, Income Dynamics and Job (HILDA), che si svolge ogni anno dal 2001. 

Questo è solo uno dei tanti studi che hanno studiato la relazione tra cibo (in particolare frutta e verdura) e benessere psicologico. Ai partecipanti è stato chiesto se, nel 2007, avessero ricevuto una diagnosi di depressione o ansia e quali fossero le loro abitudini alimentari e lo stile di vita, e poi controllato se – anni dopo – avessero sviluppato uno di questi disturbi. 

 

Ricerca sulla dieta e sui disturbi mentali: pieno di frutta e verdura per ridurre il rischio di depressione 

I risultati hanno rivelato una relazione inversa tra consumo di frutta e verdura e depressione o ansia, cioè meno quantitativo di frutta e verdura mangiate più bassa era la probabilità che fosse diagnosticata una malattia mentale negli anni successivi. “Se le persone aumentassero la loro assunzione giornaliera di frutta e verdura da zero a otto porzioni, avrebbero il 3,2% in meno di probabilità di soffrire di depressione o ansia nel corso dei successivi due anni“, ha detto Redžo Mujcic della Warwick Business School, autore dello studio, insieme a Andrew Oswald, professore di scienze economiche e comportamentali presso l’Università di Warwick. “Potrebbe sembrare un risultato basso in termini assoluti, ma non lo è“, aggiungono i ricercatori. “Se mangi 7-8 porzioni di frutta e verdura al giorno, lo stimolo a livello mentale ha lo stesso potere negativo che si può avere con una richiesta di divorzio, che causa uno stato depressivo“. Anche un licenziamento può avere effetti devastanti sulla salute mentale delle persone, aumentando il rischio di depressione e ansia. Ma i ricercatori hanno scoperto che mangiando 7-8 porzioni di frutta e verdura al giorno, questo rischio si riduce della metà. 

 

La dieta mediterranea anti-depressione 

Altri studi hanno analizzato la relazione tra cibo e salute mentale. Recentemente, ad esempio, i ricercatori dello University College di Londra hanno verificato i dati relativi ad una dieta più ricca di frutta e verdura, rispetto ad altre che sono ricche di grassi saturi e zuccheri. Gli esperti spiegano che, ora, la relazione tra la qualità della dieta che seguiamo e la nostra salute mentale è chiara. Per capire quali alimenti sono raccomandati alle persone, gli esperti hanno raccolto 41 studi già pubblicati e, tra questi, ne hanno trovati 4 specializzati nel rapporto tra la dieta mediterranea e la depressione. In 36.556 individui presi in considerazione, si è appreso che la dieta è in grado di ridurre del 33% il rischio di sviluppare depressione, rispetto a quelli che seguono un’altra dieta.

Ma in che modo frutta e verdura possono avere un impatto sulla nostra salute mentale? In parte perché aiutano a ridurre l’infiammazione: “ci sono sempre più studi a sostegno della relazione tra infiammazione e depressione, per il quale alcuni dei disturbi depressivi sarebbero la conseguenza di uno stato di neuroinfiammazione cronica“, spiega Eugenio Luigi Iorio, dottore e presidente dell’Osservatorio Internazionale Oxidative Stress. L’altro elemento che entra in gioco è un aumento dello stress ossidativo, cioè uno squilibrio nel sistema biochimico che ci impedisce di compensare la produzione di radicali liberi. “Frutta e verdura contengono le molecole che controllano lo stress ossidativo e l’infiammazione perché sono ricche di polifenoli come il resveratrolo presente in tutti i frutti rossi e viola, come uva, mirtilli e, più in generale, bacche e apigenina, che si trovano in alcune verdure a foglia verde come il sedano“. Inoltre, i polifenoli nella frutta e nella verdura sono “le molecole segnale sono in grado di interagire direttamente con il nostro DNA“.

 

Vitamina B e depressione negli adolescenti 

Alcune ricerche hanno studiato la relazione tra carenze delle vitamine B, in particolare acido folico, vitamina B6 e depressione. Per esempio, uno studio pubblicato nel Psychosomatic Medicine, e condotto da scienziati giapponesi, in più di 6.000 adolescenti di entrambi i sessi si è dimostrata una relazione inversa tra i livelli di queste due vitamine nel sangue e la presenza di disturbi depressivi. Pertanto, bassi livelli di acido folico e vitamina B6 si trovano nelle verdure a foglia verde e nei cereali integrali, maggiori saranno i sintomi depressivi e viceversa.