asteroide
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Le agenzie spaziali di diverse zone del mondo hanno il compito di monitorare ciò che accade nello spazio e vicino alla Terra. Tuttavia, nemmeno la NASA è stata in grado di rilevare in tempo un piccolo asteroide che si è avvicinato troppo al nostro pianeta la scorsa settimana. L’asteroide, infatti, è passato inosservato ai telescopi e agli astronomi, che non sapevano dell’esistenza dell’oggetto fino a poche ore dopo la sua scomparsa dal lato diurno della Terra.

 

Vicino a oggetti terrestri

Comete e asteroidi che orbitano all’interno del nostro sistema sono formalmente noti come Near Earth Objects o NEO, secondo il Center for Near Earth Object Studies (CNEOS) della NASA. Sono considerati in questo modo quando si avvicinano entro 1,3 unità astronomiche, che equivale a 194,5 milioni di chilometri. L’agenzia spaziale statunitense utilizza telescopi posizionati sulla Terra e nello spazio per rilevarli e monitorarne l’attività, tracciare le loro orbite e, infine, conoscere le loro idiosincrasie ovvero, ad esempio, determinarne la dimensione, la forma e la composizione.

Tutto questo è molto utile per l’umanità poiché ci permette di identificare oggetti potenzialmente pericolosi e cercare vie di protezione o di difesa. L’ufficio di coordinamento della difesa planetaria della NASA si occupa di questo. Ma la vicinanza non è necessariamente il primo fattore che rende un asteroide pericoloso per la vita sulla Terra, ma le dimensioni. Secondo l’agenzia, per essere considerato pericoloso un NEO deve misurare almeno 140 metri di diametro.

Finora, la NASA ha identificato circa 27.000 NEO, di cui solo 9.800 hanno almeno questo diametro. Tra questi, 890 hanno un diametro di 1 chilometro, il che li rende particolarmente grandi e quindi pericolosi per noi.

 

Un asteroide delle dimensioni di un frigorifero

Ma questo non è il caso dell’asteroide 2021 UA1, come è stato soprannominato quello che è passato inosservato davanti agli astronomi. Il suo diametro è di soli 2 metri e, quindi, troppo piccolo per rappresentare una minaccia per gli abitanti del nostro pianeta. Anche se questo non era il suo destino, se lo fosse stato, la maggior parte del suo corpo roccioso si sarebbe disintegrato nell’atmosfera prima di raggiungere il suolo.

La sua traiettoria il 24 ottobre prevedeva una posizione sull’Antartide terrestre entro 3.000 chilometri dalla Terra, quindi era più vicino a noi di quanto lo siano i satelliti, ad esempio. Ciò ha reso l’asteroide 2021 UA1 non solo molto furtivo tanto da essere passato inosservato, ma anche il terzo più vicino ad avvicinarsi al pianeta senza colpirlo.

 

L’asteroide 2021 UA1 è passato inosservato

L’asteroide ha superato il lato diurno della Terra dalla direzione del Sole, quindi è passato inosservato fino a circa 4 ore dopo aver superato il punto più vicino. Cosa accadrebbe se un oggetto più grande incombesse su di noi? La NASA è consapevole di questo rischio e, infatti, ha ricercato tecnologie per difendere il nostro pianeta da potenziali collisioni con gigantesche rocce spaziali.

Il Double Asteroid Redirection Test (DART), previsto per il lancio il 24 novembre, ne è un prodotto. I rappresentanti dell’agenzia hanno riferito che testerà un metodo per deviare pericolosi asteroidi colpendoli con veicoli spaziali ad alta velocità controllati a distanza.

Ma per raggiungere questo obiettivo, è prima necessario identificare gli oggetti spaziali nel tempo. Per questo c’è un’altra missione chiamata NEO Surveyor in cui è in fase di sviluppo un telescopio spaziale a infrarossi più sensibile.