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Secondo gli scienziati, entro la fine di questo secolo, il ghiaccio marino artico potrebbe scomparire durante l’estate, il che potrebbe portare all’estinzione gli orsi polari e altre specie dipendenti dal ghiaccio. L'”ultimo rifugio di ghiaccio” è una regione contenente il ghiaccio artico più antico e più spesso che copre un’area di oltre 1 milione di chilometri quadrati dalla costa occidentale dell’arcipelago artico canadese alla costa settentrionale della Groenlandia.

Quando gli scienziati hanno definito  in questo modo la regione di ghiaccio spessa 4 metri, hanno pensato che sarebbe durata per decenni. Ma ora, negli scenari più ottimistici e pessimistici relativi al riscaldamento legato ai cambiamenti climatici, il ghiaccio marino si assottiglierà drasticamente entro il 2050. Nello scenario più ottimistico, in cui le emissioni di carbonio vengono immediatamente e drasticamente ridotte per evitare il peggior riscaldamento, potrebbe tradursi in una porzione limitata del ghiaccio superstite nella regione. Nel peggiore dei casi, in cui le emissioni continuano al loro attuale tasso di aumento, il ghiaccio, gli orsi polari e le foche che vivono su di esso potrebbero scomparire entro il 2100.

Secondo il National Snow and Ice Data Center (NSIDC), la copertura di ghiaccio marino artico cresce e si restringe ogni anno, raggiungendo la sua estensione minima alla fine dell’estate a settembre, prima di riprendersi in autunno e in inverno per raggiungere il suo picco. Ma poiché l’anidride carbonica e altri gas serra contribuiscono sempre più a riscaldare l’atmosfera, l’estensione del ghiaccio marino ha oscillato tra limiti sempre più bassi, con gli ultimi 15 anni che hanno portato i 15 tratti di ghiaccio marino ulteriormente ai minimi registrati dal satellite.

L’NSIDC riporta anche che la quantità di ghiaccio artico più vecchio e più spesso che è sopravvissuto ad almeno una stagione di scioglimento è ai minimi storici, circa un quarto del totale registrato dai primi rilevamenti satellitari 40 anni fa. Questa diminuzione della copertura di ghiaccio può avere un effetto paralizzante sulla vita degli animali che vivono sopra o sotto la rete di ghiaccio in movimento, comprese alghe fotosintetiche, piccoli crostacei, pesci, foche, narvali, balene dalla testa bianca e orsi polari.

In quanto predatori specializzati, gli orsi polari sarebbero particolarmente vulnerabili all’estinzione se il ghiaccio scomparisse. Adattati a sbirciare sopra il ghiaccio marino, gli orsi artici cacciano, strappando le sfortunate foche che salgono in superficie per respirare. Gli orsi polari hanno mascelle adattate per consumare carne grassa e tenera, e sebbene siano stati visti orsi trasformare la loro dieta in uova di uccelli marini mentre erano a terra, uno studio del 2015 pubblicato su Frontiers in Ecology and the Environment ha scoperto che le calorie che guadagnano da queste fonti non si bilanciano le calorie bruciate dagli orsi.

Il rapido cambiamento dell’habitat potrebbe causare l’estinzione degli orsi polari o portare a accoppiamenti più estesi con gli orsi grizzly, le cui aree si stanno espandendo verso nord mentre il clima si riscalda. Questo processo potrebbe eventualmente sostituire gli orsi polari con orsi ibridi. Tuttavia, nello scenario più pessimistico di aumento delle emissioni, i ricercatori si aspettano che il ghiaccio e l’ecosistema dipendente dal ghiaccio scompaiano completamente.

I ricercatori hanno suggerito che i pesci e le alghe fotosintetici potrebbero spostarsi a nord dal Nord Atlantico, anche se non sono sicuri che il nuovo habitat sarebbe abbastanza stabile da supportare questi organismi tutto l’anno, specialmente durante il lungo inverno artico senza sole.