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L’odore di un prato appena falciato può riportare alle giornate della nostra infanzia. Forse catturare un soffio di un certo profumo ricorda immediatamente nostra madre. Perché gli odori hanno il potere di innescare ricordi così forti? La risposta è nel tuo cervello.

L’amigdala è la struttura nel lobo temporale del cervello che svolge un ruolo importante nell’elaborazione delle emozioni. Si trova proprio vicino all’ippocampo, che è responsabile dell’apprendimento e della formazione dei ricordi, secondo l’Università del Queensland Brain Institute. Entrambi gli elementi fanno parte del sistema limbico del cervello, che include anche il talamo, la comunicazione del cervello o la stazione di trasmissione.

Normalmente, quando ascolti, vedi, tocchi o assaggi qualcosa, queste informazioni vanno al talamo. Quindi, invia tutto alle aree importanti del cervello, tra cui l’amigdala e l’ippocampo.

Ma è un gioco completamente diverso con gli odori. Saltano il talamo e si dirigono verso il bulbo olfattivo, che aiuta il cervello a elaborare gli odori. Il bulbo olfattivo è direttamente collegato all’amigdala e all’ippocampo.

Questo collegamento immediato potrebbe spiegare perché un odore può innescare all’istante un vivido ricordo. Sebbene gli umani siano così orientati visivamente, è interessante che gli odori abbiano un tale impatto nel cervello. “Alcuni pensano che risalga al modo in cui ci siamo evoluti: l’odore è uno dei sensi più rudimentali con radici nel modo in cui gli organismi monocellulari interagiscono con le sostanze chimiche che li circondano, quindi ha la più lunga storia evolutiva“, scrive Ashley Hamer. “Questo potrebbe anche spiegare perché abbiamo almeno 1.000 diversi tipi di recettori dell’olfatto ma solo quattro tipi di sensori di luce e circa quattro tipi di recettori per il contatto“.

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Emozioni, non ricordi

È interessante notare che, a volte, un odore scatena forti emozioni, ma è possibile non ci si ricordi del ricordo di quei sentimenti. A volte il ricordo dietro la risposta emotiva non riaffiora mai. Senti solo i sentimenti di qualsiasi cosa sia successa, ma non ricordi ciò che hai vissuto. Questo a volte è dovuto alla mancanza di contesto.

Se senti un odore perduto da tempo quando cammini per strada ed è qualcosa che eri solito annusare a casa tua, ad esempio, sarà difficile individuare il perché lo stai vivendo in una situazione diversa. Sentirai comunque una corsa emotiva, ma potresti non avere i ricordi associati. Il cervello usa il contesto “per dare significato alle informazioni” e trovare quella memoria, spiega Herz.

 

Parole contro odori

I ricercatori hanno scoperto che gli odori invocano più ricordi delle parole che descrivono quegli odori. Ad esempio, il profumo di una torta di mele appena sfornata potrebbe immediatamente riportarti nella cucina di tua nonna. Ma solo sentire qualcuno dire “torta di mele” potrebbe non darti lo stesso viaggio nella memoria.

In uno studio pubblicato sulla rivista Neuropsychologia, i ricercatori hanno scoperto che i ricordi innescati da un profumo provocavano molta più attività nel sistema limbico del cervello rispetto ai ricordi accompagnati da una sola parola senza alcun odore di accompagnamento. Quindi, per esempio, le persone hanno risposto in modo molto più enfatico quando hanno sentito l’odore di una rosa rispetto a quando hanno appena sentito la parola “rosa”.

Sentire semplicemente la parola non ha evocato la risposta emotiva e i ricordi come l’immediata reazione viscerale innescata dal profumo. “Gli odori riportano alla memoria“, afferma il dott. Ken Heilman, professore di neurologia e psicologia della salute presso l’Università della Florida. “L’odore entra nelle parti emotive del cervello e nelle parti della memoria, mentre le parole vanno nelle parti pensanti del cervello“.