epidemie

Il nuovo coronavirus è un promemoria spaventoso dell’imminente minaccia globale rappresentata dalle malattie infettive emergenti. Sebbene le epidemie siano sorte nel corso della storia umana, ora sembrano essere in aumento. Negli ultimi 20 anni, solo i coronavirus hanno causato tre grandi focolai in tutto il mondo. Ancora più preoccupante, il divario tra queste tre pandemie è diventato più breve.

La maggior parte delle pandemie hanno almeno una cosa in comune: hanno iniziato il loro lavoro mortale in Asia o in Africa. I motivi per cui ciò accade potrebbero sorprenderci.

 

Esplosione demografica e cambiamenti dei paesaggi urbani

Un cambiamento senza precedenti nella popolazione umana è uno dei motivi per cui più malattie hanno origine in Asia e Africa. La rapida urbanizzazione sta avvenendo in tutta l’Asia e nella regione del Pacifico, dove vive già il 60% del mondo. Secondo la Banca mondiale, quasi 200 milioni di persone si sono trasferite nelle aree urbane dell’Asia orientale durante il primo decennio del 21° secolo e, in prospettiva, 200 milioni di persone potrebbero formare l’ottavo paese più popoloso del mondo.

 

Il percorso del coronavirus verso di noi, dai pipistrelli ai pangolini

La migrazione su questa scala significa che le aree forestali vengono distrutte per creare aree residenziali. Gli animali selvatici, costretti ad avvicinarsi alle città, incontrano inevitabilmente animali domestici e la popolazione umana. Gli animali selvatici di solito ospitano virus; i pipistrelli, ad esempio, possono trasportarne centinaia. E i virus, saltando da una specie all’altra, possono finalmente infettare le persone.

Successivamente, l’urbanizzazione estrema diventa un circolo vizioso: più persone portano più deforestazione e l’espansione umana e la perdita di habitat finiscono per uccidere i predatori, compresi quelli che si nutrono di roditori. Con i predatori spariti – o almeno notevolmente ridotti – esplode la popolazione di roditori. E, come dimostrano gli studi in Africa, aumenta anche il rischio di malattie zoonotiche.

È probabile che la situazione peggiori. Gran parte della popolazione dell’Asia orientale vive ancora nelle zone rurali. L’urbanizzazione dovrebbe continuare per decenni.

Le regioni tropicali, ricche di biodiversità, hanno già un gran numero di agenti patogeni, aumentando notevolmente la possibilità di un nuovo organismo di questo tipo. Il sistema agricolo in Africa e in Asia non aiuta.

In entrambi i continenti, molte famiglie dipendono dall’agricoltura di sussistenza e da una piccola scorta di bestiame. Il controllo delle malattie, l’integrazione alimentare e l’alloggio per questi animali sono estremamente limitati. Bovini, galline e maiali, che possono trasmettere malattie endemiche, sono spesso a stretto contatto tra loro, una varietà di animali non domestici e umani.

E non solo nelle fattorie: i mercati del bestiame, comuni in Asia e in Africa, presentano condizioni di agglomerazione e l’intima miscela di diverse specie, tra cui l’uomo. Svolge anche un ruolo chiave nel modo in cui un agente patogeno killer può emergere e diffondersi tra le specie.

Un altro rischio: caccia e approvvigionamento di carne di animali selvatici, particolarmente diffusi nell’Africa sub-sahariana. Queste attività, poiché minacciano le specie animali e cambiano irrevocabilmente gli ecosistemi, avvicinano anche le persone e la fauna selvatica. La caccia agli animali selvatici e il consumo della loro carne è un percorso chiaro e primario per la trasmissione di malattie zoonotiche.

Lo stesso vale per la medicina tradizionale cinese, che mira a fornire medicinali per una serie di condizioni come l’artrite, l’epilessia e la disfunzione erettile. Sebbene non vi siano prove scientifiche a sostegno della maggior parte delle affermazioni, l’Asia è un grande consumatore di prodotti di medicina tradizionale cinese. Tigri, orsi, rinoceronti, pangolini e altre specie animali vengono cacciati illegalmente in modo che parti del loro corpo possano essere mescolate con queste droghe discutibili. Questo è anche un importante contributo all’aumento delle interazioni animale-umano. Inoltre, è probabile che la domanda aumenti man mano che il marketing online sale alle stelle insieme alla implacabile crescita economica dell’Asia.

 

Questione di tempo

I virus, migliaia di loro, continuano ad evolversi. È solo una questione di tempo prima che si verifichi un altro grave focolaio in quella regione del mondo. Tutti i coronavirus che hanno causato recenti epidemie, tra cui Covid-19, sono saltati da pipistrelli a un altro animale prima di infettare l’uomo. È difficile prevedere con precisione quale catena di eventi provoca una pandemia, ma una cosa è certa: questi rischi possono essere mitigati sviluppando strategie per ridurre al minimo gli effetti umani che contribuiscono ai disturbi ecologici.

Come ha dimostrato l’attuale epidemia, una malattia infettiva che inizia in una parte del mondo può diffondersi sulla Terra in breve tempo. Vi è urgente necessità di strategie costruttive di conservazione per prevenire la deforestazione e ridurre le interazioni animale-uomo. E un sistema globale di sorveglianza per monitorare la comparsa di queste malattie – per ora assente – sarebbe uno strumento indispensabile per aiutarci a combattere queste epidemie mortali e terrificanti.