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Foto di Grant Lemons su Unsplash

Nel 1800, la regina Charlotte, la moglie tedesca del re Giorgio III, allestì quello che si pensa sia stato il primo albero di Natale in Inghilterra, al Queen’s Lodge di Windsor. Gli alberi di Natale decorati avevano già una lunga storia in Germania, ma presto divennero una parte alla moda delle festività natalizie per le classi superiori inglesi e nel 1850 erano uno spettacolo comune in tutto il Regno Unito.

Circa due secoli dopo, l’ormai amata tradizione di piantare un albero appena tagliato in mezzo ai salotti e coprirlo con luci e palline è ancora viva e vegeta in gran parte del mondo. Gli alberi veri potrebbero anche tornare di moda tra le giovani generazioni: un recente sondaggio statunitense ha rilevato che i millennial hanno l’82% in più di probabilità rispetto ai baby boomer di voler addobbare un albero vivo.

Qualcuno potrebbe storcere il naso, ma approfondendo l’argomento, si scopre che il loro presunto impatto ambientale negativo potrebbe non essere così netto come pensavo una volta. Infatti, i ricercatori affermano che la loro più ampia influenza, positiva o negativa, vada ben oltre. Dopotutto, prima di essere abbattuto ed esposto, un albero di Natale viene coltivato su un terreno che altrimenti potrebbe essere utilizzato per scopi diversi.

Il modo in cui utilizziamo la nostra terra è diventato particolarmente importante di fronte a due crisi ambientali urgenti e profondamente connesse: la perdita di biodiversità e il cambiamento climatico. Le foreste sono una parte enorme di tale uso benefico del suolo.

Gli alberi di Natale non sono certamente un uso estremamente significativo della terra, o un attore importante nel ciclo globale del carbonio, soprattutto rispetto alla produzione di legname o colture come il mais o il grano. Ma forniscono un’area interessante da considerare, in parte perché molti umani hanno un coinvolgimento molto più diretto con loro rispetto a qualsiasi altro prodotto forestale.

Gli alberi di Natale sono in genere giovani abeti rossi, abeti o pini provenienti da piantagioni, il che significa che il loro impatto ambientale dipenderà sempre molto da ciò che invece potrebbe essere coltivato sulla terraferma. Va da sé che le foreste secolari, le torbiere e altri habitat nativi non dovrebbero mai essere utilizzati per piantare alberi di Natale.

 

Le ricerche odierne

La ricerca ha dimostrato che le piantagioni di alberi di Natale possono dare una spinta alla biodiversità, specialmente nelle aree in cui è in declino man mano che l’agricoltura si intensifica. Questo perché le piantagioni tendono ad avere strutture di habitat aperte ricche di terreno nudo, che possono consentire una maggiore accessibilità alle risorse alimentari, mentre i loro alberi possono fornire agli uccelli dei terreni agricoli condizioni di nidificazione decenti. Inoltre, tendono ad essere gestiti in modo meno intensivo rispetto a gran parte dell’agricoltura industrializzata, il che aiuta anche con la disponibilità di cibo, mentre i loro recinti possono lasciare indisturbati come veri e propri confini naturali.

In un recente studio in Germania, ad esempio, i ricercatori hanno scoperto che le piantagioni di alberi di Natale potrebbero rappresentare importanti rifugi per uccelli agricoli in declino come zigoli gialli e fanelli comuni nelle aree agricole intensive. I risultati coincidono con un altro studio del 2018 nel Sauerland in Germania, che ha scoperto che le piantagioni sono importanti roccaforti per le allodole. Nel frattempo, uno studio in Belgio ha rilevato che la diversità dei coleotteri, comprese le specie minacciate, era maggiore nelle piantagioni di alberi di Natale rispetto ai campi di mais, sebbene inferiore rispetto alle piantagioni di abete rosso per il legname, che vengono lasciate crescere più a lungo e utilizzano meno fertilizzanti e pesticidi.

Il modo in cui le persone smaltiscono i loro alberi di Natale dopo l’uso è di solito la considerazione più importante per il carbonio. Lo scenario peggiore si verifica quando gli alberi di Natale finiscono in discarica: le condizioni anaerobiche favoriscono il rilascio dello stesso carbonio del metano, un gas serra circa 80 volte più potente dell’anidride carbonica su una scala temporale di 20 anni. Il fatto che un albero finisca o meno in discarica ha di gran lunga il maggiore impatto sulla sua impronta di carbonio: un albero che finisce in discarica emette circa 4-5 volte più carbonio di uno che non lo fa.

Idealmente, se un albero è ancora vivo con le sue radici, dovrebbe essere ripiantato. Un’alternativa decente è garantire che il carbonio dell’albero venga rilasciato lentamente nell’atmosfera sotto forma di CO2, come accade se l’albero viene rimesso in un giardino o in un parco. Se l’albero viene bruciato per produrre energia, nel frattempo, il carbonio che contiene verrà emesso direttamente nell’atmosfera come CO2.

Gli alberi interi possono anche essere utilizzati come strumenti di ripristino dell’habitat sulle sponde dei fiumi e lungo le coste per prevenire l’erosione.