insetti dolore
Foto di Virvoreanu Laurentiu da Pixabay

Solitamente pensiamo agli insetti come creature istintive e senza cervello, simili ai robot e a tutti i loro impulsi. Tuttavia più li studiamo da vicino e più troviamo dei comportamenti davvero complessi, come la comunicazione attraverso la danza delle api, la cooperazione delle formiche ed ora ci sono sempre più prove crescenti di come gli insetti soffrono il dolore come noi umani.

La nocicezione, ossia il rilevamento da parte del sistema nervoso sensoriale di stimoli sgradevoli, innesca una varietà di capacità fisiologiche e comportamentali negli animali tra cui potrebbe esserci il provare il dolore. È ben documentato che gli insetti hanno risposte evitanti al contatto potenzialmente dannoso.

 

Insetti, questi animali provano dolore come noi

Già nel 2019 gli esperimenti hanno mostrato che il comune moscerino della frutta provasse un dolore cronico, dopo che i ricercatori hanno rimosso una sua zampa. Una volta che il moscerino è completamente guarito, gli esperti hanno scoperto che la zampa contro laterale è diventata ipersensibile. Gli autori hanno fatto risalire questo alla mosca che ha perso il suo meccanismo di “freno del dolore” nella sua corda nervosa. Un meccanismo di freno del dolore allevia la percezione del dolore, ma nei moscerini della frutta, quando i nervi sensoriali erano sovrastimolati, uccideva del tutto il freno.

Tuttavia siccome anche i batteri si allontanavano da stimoli spiacevoli, rilevare il dolore in altre forme di vita non è cosi semplice. Per registrare consapevolmente una sensazione di dolore abbiamo bisogno di un complesso sistema fisiologico che si connetta al nostro cervello, e possibilmente anche alle emozioni. Nei mammiferi, i recettori del dolore inviano un allarme per i cattivi stimoli al nostro cervello, dove i neuroni generano la sensazione negativa e soggettiva, fisica ed emotiva del dolore. Gli studi dimostrano che la nocicezione e il dolore possono essere regolati indipendentemente l’uno dall’altro e hanno identificato sistemi distinti per la regolazione di ciascuno.

 

Il controllo nervoso centrale sulla nocicezione

Ovviamente questi sistemi devono ancora essere ben identificati negli insetti e secondo studi precedenti questi meccanismi sembrerebbero esistere anche in questi animali. Sebbene manchino dei geni per i recettori oppioidi che regolano il dolore in noi, producono altre proteine ​​durante eventi traumatici che potrebbero servire allo stesso scopo. Gli insetti hanno percorsi molecolari che sopprimono le risposte al contatto dannoso, sia per il loro sistema nervoso periferico che centrale. Anatomicamente, gli insetti hanno neuroni discendenti dal cervello alla parte del loro cordone nervoso da cui deriva la loro reazione difensiva contro il tocco dannoso.

Ognuna di queste cose potrebbe non essere definitiva isolatamente, ma nel loro insieme sembrano indicare che gli insetti hanno una sorta di sistema di controllo della risposta al dolore, simile al nostro. Gli insetti molto probabilmente hanno il controllo nervoso centrale sulla nocicezione, sulla base di prove di neuroscienze comportamentali, molecolari e anatomiche. Tale controllo è coerente con l’esistenza dell’esperienza del dolore. Poiché gli insetti sono un gruppo ampio e vario, tuttavia, è del tutto possibile che anche la complessità della loro regolazione della nocicezione e le potenziali sensazioni di dolore varino ampiamente tra di loro.

Foto di Virvoreanu Laurentiu da Pixabay