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Il famoso personaggio di fantasia Sherlock Holmes ricorda tutto, immaginando di immagazzinare informazioni in un “palazzo della memoria“, una tecnica che ha avuto origine nell’antica Grecia. Ora, i ricercatori hanno scoperto che questo metodo funziona davvero per creare ricordi duraturi.

Chi si avvale di questa tecnica mnemonica, chiamata “metodo loci“, navigano mentalmente in un luogo familiare, come il palazzo di Sherlock Holmes. Per ricordare le informazioni, occorre semplicemente “rilasciarle” lungo il percorso, per poi tornare sui propri passi e “riprenderle”.

Allenandosi con questo metodo, i migliori campioni di memoria del mondo possono ricordare quantità ingombre di informazioni, come elenchi di parole, serie di cifre e mazzi di carte. Sebbene, c’è da dire, i campionati mondiali di memoria testano solo la memoria a breve termine.

 

Come si struttura il “metodo loci”

Il metodo loci utilizza luoghi o percorsi noti come “impalcatura” o “struttura” per immettere informazioni nuove e non correlate. La combinazione di conoscenze pregresse e nuove informazioni è molto potente e aumenta la memoria.

Per valutare questo metodo, Wagner e il suo team hanno arruolato 17 “atleti della memoria” – classificati tra i 50 migliori al mondo nelle gare di memoria – e altre 16 persone che erano simili agli atleti per caratteristiche come età e intelligenza. I ricercatori hanno eseguito la risonanza magnetica funzionale (fMRI) del cervello dei partecipanti mentre chiedevano loro di studiare parole casuali su un elenco. Quindi, gli scienziati hanno presentato ai partecipanti tre parole alla volta e hanno chiesto loro di ricordare se le parole erano nello stesso ordine.

Nella seconda parte dello studio, hanno arruolato 50 partecipanti che in precedenza non avevano esperienza in mnemonico e ne hanno addestrati 17 per sei settimane a richiamare i ricordi utilizzando il metodo dei loci. I restanti partecipanti erano nel gruppo di controllo: 16 erano “controlli attivi”, il che significa che erano stati addestrati utilizzando una diversa tattica di memoria chiamata “allenamento della memoria di lavoro“, e 17 erano “controlli passivi”, il che significa che non erano addestrati.

Il team ha riesaminato il cervello dei partecipanti con fMRI mentre eseguivano gli stessi compiti, prima e dopo l’allenamento, e ha chiesto ai partecipanti di ricordare quali parole erano nell’elenco, 20 minuti e 24 ore dopo l’analisi. Il test è stato utilizzato per definire “ricordi deboli” e “ricordi duraturi”.

Dopo 20 minuti, le persone addestrate con il metodo loci ricordavano circa 62 parole della lista, mentre quelle che erano state addestrate con l’altro metodo ricordavano 41 e quelle che non erano state addestrate ne ricordavano 36. Dopo 24 ore, le persone che erano state addestrate con il metodo loci ricordato circa 56 parole, contro 30 e 21 nei gruppi di controllo, rispettivamente.

Quattro mesi dopo, gli scienziati hanno riesaminato la capacità dei partecipanti di memorizzare e ricordare le parole e hanno scoperto che gli individui che hanno utilizzato il metodo dei loci hanno mostrato una memoria migliore (e più duratura) rispetto agli individui la cui memoria non era allenata o che hanno utilizzato l’altra tecnica di memorizzazione.

I partecipanti che si sono allenati con questo metodo hanno mostrato un aumento significativo dei ricordi durevoli, ma non un cambiamento significativo nei ricordi deboli, rispetto ai gruppi di controllo. Dopo quattro mesi, le persone addestrate al metodo loci potevano ricordare circa 50 parole, contro 30 e 27 nei gruppi di controllo, rispettivamente.

Inoltre, i campioni mondiali della memoria e i partecipanti che si sono allenati con il metodo dei loci hanno mostrato un’attività cerebrale simile alla memorizzazione di elenchi e all’ordine delle parole.

Il team ha anche riscontrato qualcosa di inaspettato: mentre gli individui hanno partecipato ai compiti, l‘attività nel loro cervello è diminuita nelle regioni tipicamente coinvolte nell’elaborazione della memoria e della memoria a lungo termine. In altre parole, gli scienziati hanno scoperto che una minore attivazione cerebrale porta a una migliore memoria, il che può essere spiegato dal fatto che il metodo dei loci fa funzionare il cervello in modo più efficiente.

Inoltre, mentre i partecipanti riposavano, coloro che erano stati addestrati con il metodo loci hanno sperimentato una maggiore attività cerebrale correlata alla conservazione della memoria a lungo termine.

Secondo i neuroscienziati, quasi chiunque può imparare a usare il metodo dei loci. Non è ancora chiaro se la tecnica possa aiutare ad alleviare il declino cognitivo durante un invecchiamento sano o se possa essere utile per prevenire o ritardare la malattia.

Questo studio è stato pubblicato questo mese sulla rivista scientifica Science Advances.