Phobos
Ph. Credit: NASA

Un nuovo studio rivela che Phobos, una delle due lune di Marte, orbita attraverso un flusso di atomi e molecole che fluisce dal Pianeta Rosso. La maggior parte delle particelle, ioni di ossigeno, carbonio, azoto e argon, “escono” dall’atmosfera marziana da miliardi di anni.

Secondo una ricerca recentemente pubblicata sulla rivista scientifica Nature Geoscience, gli scienziati ritengono che gli ioni provenienti dall’atmosfera di Marte possano essere conservati nello strato superiore della superficie di Phobos. Pertanto, se i campioni di suolo dal satellite naturale venissero raccolti e analizzati sulla Terra, potrebbero rivelare informazioni importanti sull’evoluzione dell’atmosfera del Pianeta Rosso.

La NASA spiega che, una volta, Marte possedeva un’atmosfera la cui densità aveva consentito l’esistenza di acqua liquida sulla sua superficie. Tuttavia, oggi è molto meno denso di quella che esiste, ad esempio, ed avvolge il nostro pianeta. “Sappiamo che Marte ha perso la sua atmosfera a causa dello spazio e ora crediamo che una parte di essa possa essere finita a Phobos“, spiega Quentin Nénon, ricercatore dello Space Science Laboratory dell’Università della California a Berkeley e autore principale dello studio.

 

La stessa “faccia” della Luna

Date le caratteristiche della sua orbita, Phobos, come la nostra Luna, sembra mostrare sempre la stessa faccia. Gli scienziati affermano che la superficie del lato più “esposto” ha ricevuto dall’atmosfera marziana da 20 a 100 volte più ioni rispetto al lato più nascosto.

Per giungere alle loro conclusioni, i ricercatori hanno utilizzato i dati di Mars Atmosphere and Volatile EvolutioN (MAVEN) della NASA, una sonda che ha fatto parte di una missione di raccolta dei dati su Marte per più di sei anni per aiutare la comunità scientifica a capire come il pianeta abbia perso la sua atmosfera.

La sonda ha anche raccolto dati su Phobos e gli scienziati hanno utilizzato uno dei suoi strumenti per misurare la quantità di ioni che esistono intorno al satellite naturale durante la sua orbita attorno a Marte.

Phobos e sua “sorella” Deimos si sono rivelati sconcertanti per gli scienziati e molti hanno messo in dubbio la loro origine. Per aiutare a scoprire i misteri delle lune marziane, l’agenzia spaziale giapponese lancerà la missione Martian Moons Exploration nel 2024, in collaborazione con le agenzie spaziali in Germania (DLR) e Francia (CNES).

Il piano della missione prevede il lancio di una sonda che entrerà nell’orbita di Marte nel 2025 e farà una “visita” a Phobos e Deimos, creando una mappa dettagliata delle sue superfici. Un rover verrà anche inviato sulla superficie di Phobos, che sarà il primo veicolo ad atterrare su un corpo più piccolo del sistema solare.

Ph. credit: NASA