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Negli ultimi giorni, la luminosità della cometa Atlas (C/2019 Y4) si è indebolita quando questo corpo si è avvicinato al Sole, portando la comunità scientifica a chiedersi se potrebbe essere in vista una sua possibile disintegrazione. Le osservazioni condotte nei giorni scorsi indicano che la cometa, scoperta a dicembre 2019, potrebbe essere in “pericolo” nel suo viaggio verso il Sole, contrariamente alle aspettative che sarebbe visibile ad occhio nudo nell’emisfero settentrionale a metà maggio.

[OC/2019 Y4] ha brillato costantemente fino a metà aprile e ha dimostrato di poter anche essere visibile ad occhio nudo a maggio. Tuttavia, la sua luminosità si è fermata e ha lentamente iniziato a svanire”, ha spiegato Terry Levejoy, un noto astronomo dilettante che ha scoperto fino a sei comete. “Anche l’aspetto attorno al nucleo della cometa è cambiato, suggerendo che esso – il suo centro solido – può o è in procinto di frammentarsi, essere disattivato o persino disintegrarsi. Sono necessarie osservazioni future per determinare la natura esatta di ciò che sta accadendo“, ha detto.

Quel che resta della cometa

La cometa – o ciò che resta di questo corpo – è attualmente in orbita attorno a Marte e il suo massimo approccio alla Terra dovrebbe avvenire il 23 maggio. Il 31 dello stesso mese, dovrebbe avvicinarsi alla nostra stella.

L’oggetto è stato scoperto dall’ultimo Asteroid Terrestrial Impact Alert System (ATLAS), un sistema robotico di mappatura astronomica con base alle Hawaii e supportato dall’agenzia spaziale americana NASA, la cui missione è quella di rilevare l’avvicinarsi di comete e asteroidi alla Terra. “Le comete sono costruzioni fragili composte principalmente da ghiaccio e polvere, alcune delle quali sono note per spezzarsi e frantumarsi al sole”, ha concluso Yeomans.