alghe

Un paio di mesi fa, i ricercatori hanno riferito della fioritura improvvisa di un tipo di alghe chiamato sargassum in quella che è conosciuta come la Grande Cintura atlantica dei Sargassum, che si estende dal Golfo del Messico fino alle coste dell’Africa occidentale. Il timore è quello che ciò possa porre fine alle barriere coralline e compromettere la vita marina in generale.

Una nuova ricerca indirizzata da Jeff Ho, Anna Michalak di Carnegie e Nima Pahlevan della NASA, ha rivelato che, specialmente nella stagione estiva, le fioriture di alghe nei laghi di acqua dolce sono aumentate considerevolmente negli ultimi tre decenni.

Fino ad ora, gli studi sulle fioriture di alghe d’acqua dolce erano stati condotti solo in singoli laghi o regioni specifiche del pianeta, mai su scala globale. Questa nuova ricerca, pubblicata sulla rivista Nature, include la prima a studiare la proliferazione di questo tipo di alghe a livello globale e nel lungo periodo.

 

La ricerca

Ho, Michalak e Pahlevan hanno analizzato i dati raccolti per 30 anni dalla NASA e dal satellite Landsat 5 dello US Geological Survey, che ha monitorato il nostro pianeta tra il 1984 e il 2013 con una risoluzione di 30 metri, coprendo 71 grandi laghi in 33 paesi in sei continenti. Con oltre 72 miliardi di punti dati, i ricercatori hanno collaborato con Google Earth Engine per elaborarli e trovare le tendenze di fioritura delle alghe estive a lungo termine.

Hanno scoperto un aumento significativo delle fioriture di alghe in molti laghi d’acqua dolce durante la stagione estiva, mentre in soli sei sono diminuiti drasticamente, secondo Michalak. “Abbiamo scoperto che la massima intensità delle fioriture di alghe in estate è aumentata di oltre i due terzi dei laghi, ma è diminuita statisticamente in modo significativo solo in sei dei laghi. Ciò significa che le fioriture di alghe si stanno davvero diffondendo e stanno diventando più intense, e non è solo che stiamo prestando più attenzione ora rispetto a decenni fa“.

Ad esempio, il Lago Cahora Bassa in Mozambico è stato uno di quelli inclusi nello studio che ha mostrato un miglioramento durante questo periodo di 30 anni. D’altra parte, il lago Okeechobee in Florida si è deteriorato, nel qual caso non è chiaro che la fioritura di alghe abbia causato stati di emergenza dichiarati in Florida nel 2016 e 2018.

 

Cosa causa l’aumento delle fioriture di alghe?

Gli autori indicano che non hanno trovato modelli costituiti da un aumento delle fioriture algali. Hanno considerato fattori noti per influenzarlo, come l’uso di fertilizzanti, la pioggia o la temperatura. Tuttavia, le ragioni della proliferazione estiva variavano da un lago all’altro.

Ma sembra che la temperatura sia un fattore di peso in quest’area. Tra tutti i laghi studiati, solo quelli che hanno subito il minor riscaldamento sono stati in grado di mantenere i miglioramenti nelle condizioni di fioritura delle alghe, quindi l’aumento può andare di pari passo con i cambiamenti climatici.

 

Qual è l’impatto dell’aumento delle fioriture di alghe?

Le fioriture di alghe sono fenomeni dannosi perché è un aumento delle popolazioni di fitoplancton, un insieme di organismi marini che producono tossine che mettono in pericolo la fauna marina.

E, come spiega Ho, hanno anche un impatto sulla fornitura di acqua potabile, sulla pesca e, naturalmente, sull’attività turistica perché producono un cattivo odore nelle acque e le rendono meno attraenti: “Le fioriture di alghe tossiche incidono sulla fornitura di acqua potabile, agricoltura, pesca, attività ricreative e turismo. Gli studi indicano che solo negli Stati Uniti, le fioriture di acqua dolce provocano la perdita di 4 miliardi di dollari ogni anno“.

Altre prove di ciò sono le segnalazioni di fioriture algali dannose, come quelle che hanno chiuso l’approvvigionamento idrico di Toledo nel 2014 e quelle che hanno portato a dichiarare gli stati di emergenza in Florida nel 2016 e nel 2018. Questi fenomeni continuano ad aumentare oggi.

È importante identificare i fattori che rendono alcuni laghi più sensibili ai cambiamenti climatici e, soprattutto, l’importanza di sviluppare strategie di gestione delle risorse idriche che li favoriscano al fine di preservarli.