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I proprietari di cani giurano che il loro migliore amico peloso è in sintonia con le loro emozioni. Sembra che questa sensazione di connessione interspecie sia reale: i cani possono annusare il tuo stato emotivo e adottare le tue emozioni come proprie.

La scienza aveva già dimostrato che i cani possono vedere e sentire i segni delle emozioni umane, afferma Biagio D’Aniello dell’Università di Napoli “Federico II”. Ma nessuno aveva studiato se i cani potessero raccogliere segnali olfattivi dagli umani. “Il ruolo del sistema olfattivo è stato ampiamente sottovalutato, forse perché la nostra stessa specie è più focalizzata sul sistema visivo“, afferma D’Aniello. Tuttavia, l’olfatto dei cani è di gran lunga superiore al nostro.

 

Lo studio

D’Aniello e i suoi colleghi hanno testato se i cani potevano fiutare le emozioni umane solo con l’olfatto. In primo luogo, i volontari umani hanno guardato video progettati per causare paura o felicità o una risposta neutra e il team ha raccolto campioni del loro sudore. Successivamente, i ricercatori hanno presentato questi campioni di odori ai cani domestici e hanno monitorato i comportamenti e le frequenze cardiache dei cani.

I cani esposti a odori di paura hanno mostrato più segni di stress rispetto a quelli esposti a odori felici o neutri. Avevano anche frequenze cardiache più elevate e cercavano più rassicurazioni dai loro proprietari, stabilendo un contatto sociale minore con estranei.

Abbiamo sempre saputo che i cani raccolgono informazioni sulle loro parti sociali attraverso diversi canali sensoriali per decidere come rispondere alle situazioni“, afferma Márta Gácsi dell’Università Eötvös Loránd di Budapest. “Tuttavia, non è facile investigare tali processi in modo da poter spiegare i meccanismi e separare i canali“, come ha fatto questo studio, spiega Gácsi.

 

Guarda la mia faccia

Lo studio di D’Aniello suggerisce che gli esseri umani possono inavvertitamente dirottare le emozioni dei loro cani rilasciando odori. Un secondo studio suggerisce che i cani possono restituire il favore, usando i loro volti espressivi.

Juliane Kaminski dell’Università di Portsmouth, nel Regno Unito, e i suoi colleghi hanno scoperto che i volti dei cani sono più espressivi quando sanno che le persone li guardano.

I ricercatori hanno presentato i cani a un essere umano che li guardava lontano, presentando cibo o non offrendo nulla. Il team ha analizzato quanto variavano i movimenti facciali dei cani nei quattro scenari. Hanno scoperto che le espressioni facciali dei cani variavano di più quando la persona li guardava. Al contrario, Kaminski afferma che non vi è alcun segno di un “effetto tavolo da pranzo“, “che prevederebbe che i cani provano a sembrare super-carini quando vogliono qualcosa dagli umani“.

 

Occhi da cucciolo

Ciò si aggiunge ad un crescente numero di prove che suggeriscono che i cani sono molto sensibili all’attenzione umana“, afferma Kaminski. Non è chiaro esattamente come i cani ci segnalino visivamente e come rispondiamo, afferma Monique Udell della Oregon State University di Corvallis. “Questo tipo di ricerca è necessaria per comprendere appieno la natura bidirezionale della relazione uomo-cane“.

Tuttavia, ci sono prove che siamo sensibili a questi segnali. Kaminski ha scoperto che, quando i cani venivano osservati, spesso inarcavano le sopracciglia in un modo particolare. Questo aumento del sopracciglio è noto per dare ai cani una migliore possibilità di essere compresi e può rendere gli occhi dei cani “tristi” o infantili, creando una risposta empatica.

Non è chiaro quale ruolo, se esiste, l’addomesticamento dei cani ha svolto nello sviluppo di questi comportamenti. È stato suggerito che la straordinaria intelligenza emotiva dei cani verso gli umani sia un prodotto delle migliaia di anni che abbiamo trascorso con loro.