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I segni di criovulcani sul pianeta nano Cerere ha aiutato gli scienziati nel dimostrare che, sotto la superficie ghiacciata del pianeta, c’è un oceano “quasi eterno”. Lo ha riferito il team stesso sulla rivista Geophysical Research Letters.

I criovulcani [vulcani che espellono sostanze come acqua, ammoniaca o metano al posto di lava] può essere uno dei principali rifugi della vita nell’universo. Per questo motivo abbiamo cercato di capire come le fonti d’acqua li alimentano e li nascondono e come si comportano” , ha detto Marc Hesse dell’Università del Texas, USA.

 

Un pianeta ghiacciato

Le prime immagini di Cerere ottenute dalla sonda Dawn nel 2015 hanno mostrato due strutture straordinarie inaspettate: misteriose macchie bianche nel cratere dell’Occator, probabili tracce saline di quell’oceano, e una collina piramidale di 4 chilometri, Akhun.

I ricercatori hanno successivamente scoperto che l’Akhun è un antico criovolcano estinto e che le macchie bianche sono tracce dell’eruzione di vulcani simili. Inoltre, in altre regioni gli scienziati hanno trovato depositi di ghiaccio “pulito”, che indicano che la superficie di Cerere viene costantemente rinnovata, poiché il ghiaccio deve essere evaporato molto tempo fa.

Tali scoperte fanno credere agli scienziati che nel sottosuolo possa esserci un oceano (congelato o meno), fatto di una specie di acqua salata, riscaldato da una fonte ancora sconosciuta. 

Secondo Hesse, i planetologi hanno discusso dell’esistenza di acqua liquida su Cerere. Se crediamo nei calcoli, quest’acqua sarebbe esistita solo poche centinaia di migliaia di anni prima che si congelasse completamente. Questo non corrisponde ai dati dei punti bianchi comparsi nel cratere Occator relativamente in tempi recenti, mentre sono apparsi circa 30 milioni di anni fa.

Hesse e i suoi colleghi hanno risolto l’enigma esaminando la composizione chimica delle eruzioni del “magma dell’acqua” e delle sue rocce fisiche e di Cerere. Gli scienziati hanno creato un modello computerizzato del sottosuolo del pianeta e valutato il suo comportamento sotto l’influenza del Sole e del metano nelle presunte rocce oceaniche e Cerere.

È stato scoperto che il “magma dell’acqua” dei criovulcani si è solidificato più lentamente di quanto si pensasse in precedenza: è rimasto liquido per 6-10 milioni di anni dopo la formazione. La velocità del suo raffreddamento dipendeva dalla concentrazione della salamoia: più acqua aveva, più lentamente perdeva il calore. 

Secondo Hesse, questo significa che, in fondo al cratere dell’Occator, ci sia un serbatoio d’acqua. Non potrebbe essere il risultato dell’impatto di un asteroide, quindi la sua formazione non può essere spiegata senza la presenza di un grande oceano nel mantello del pianeta.

Questo oceano, a sua volta, se la sua acqua ha la stessa composizione, esisterà quasi eternamente grazie alle alte temperature e alla pressione nelle profondità di Cerere. Gli scienziati sperano che le immagini ottenute dalla sonda spaziale Dawn negli ultimi mesi della sua vita contribuiranno a verificare questa ipotesi.