api

Le api contribuiscono all’impollinazione del 90% delle principali colture del mondo. Ma negli ultimi anni questi preziosi insetti sono stati decimati dalla “sindrome del collasso delle colonie di api“, un male misterioso. L’accusa per averlo causato va agli acari, pesticidi, virus o funghi e persino a una miscela di molti di questi fattori.

Secondo l’ONU, oltre il 40% degli impollinatori, in particolare api e farfalle, sono a rischio di estinzione. Il declino vertiginoso potrebbe, secondo gli scienziati, generare un aumento dei prezzi alimentari e un rischio di difficoltà.

 

La medicina 

Il vaccino, prodotto del lavoro di un team dell’Università di Helsinki, fornisce alle api la resistenza necessaria per combattere gravi malattie microbiche, potenzialmente letali per le comunità di impollinatori. “Se siamo in grado di risparmiare ancora di una piccola parte delle api con questa invenzione, penso che faremmo la nostra buona azione, il salvataggio di un piccolo mondo“, ha dichiarato Dalial Freitak, un ricercatore che dirige il progetto. “Sarebbe addirittura un aumento enorme del 2-3% della popolazione di api“, dice. 

In precedenza, si riteneva che fosse impossibile vaccinare gli insetti, poiché non avevano anticorpi, uno dei principali meccanismi che gli esseri umani e altri animali usano per combattere le malattie. Ma nel 2014 Freitak, uno specialista di insetti e immunologia, ha capito che le farfalle alimentate con alcuni batteri trasmettevano l’immunità alla loro prole.

Freitak e Heli Salmela, lavorando sulle api e proteine, ha creato un vaccino contro le più diffuse e distruttive malattie delle api batteriche. Il trattamento viene somministrato alla regina delle api per mezzo di uno zucchero, nello stesso modo in cui i bambini ricevono il vaccino contro la polio.

La regina trasmette poi la sua immunità alla sua prole. Il team cerca di rendere il vaccino disponibile sul mercato, ma “ci sono molte barriere normative“, tanto da dover attendere “quattro o cinque anni per raggiungere il mercato“.

 

Varie cause

Gli scienziati ritengono che le malattie siano solo una delle molte cause della perdita di impollinatori. Lo stesso vale per l’agricoltura intensiva, che riduce la diversità di alimentazione degli insetti e pesticidi.

Ma il team di Freitak crede che la protezione delle popolazioni di api contro le malattie le renderà più forti e, quindi, meglio equipaggiate per resistere ad altre minacce.