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Incenso e mirra erano due dei doni offerti dai magi al bambino Gesù a Betlemme. Adorati dall’antichità, questi beni sono ora minacciati. In questo momento, i presepi di Natale di tutto il mondo ospitano tre re, noti anche come i “maghi”, che portano doni di oro, incenso e mirra. Nella Bibbia, il vangelo di Matteo ci dice che i saggi “trovarono il fanciullo con Maria sua madre, e prostrandosi lo adoravano; e aperti i loro tesori, gli offrirono doni: oro, incenso e mirra” [Matteo 2,11].

Potremmo pensare che l’oro sembrava una scelta ovvia, mentre gli altri due doni sembrano un po’ come gli odierni acquisti dell’ultimo minuto, l’equivalente biblico di ricevere calzini per Natale. Tuttavia, la menzione dei “tesori” nel vangelo di Matteo è molto importante perché ci dà un’indicazione di come tutti e tre questi elementi erano considerati all’epoca.

L’incenso e la mirra sono stati usati per migliaia di anni prima che apparissero a Betlemme. Furono a lungo mescolati con varie spezie per formare l’incenso e la mirra era usata dagli antichi egizi come agente per l’imbalsamazione. Entrambi furono poi promossi come cure per una varietà di disturbi, dai problemi digestivi al sollievo dal dolore. Al tempo di Gesù, questi doni valevano lo stesso, se non più dell’oro.

 

Come nascono queste sostanze

Entrambe le sostanze sono prodotte dalla resina degli alberi della famiglia delle Burseraceae, o “incensi”. Viene praticata una piccola incisione nel tronco dell’albero e la resina viene lentamente drenata e lasciata asciugare. Questa resina è il modo in cui l’albero cerca di sigillare la sua ferita aperta. L’incenso proviene dagli alberi di Boswellia, mentre la mirra proviene dagli alberi di Commiphora.

Sebbene questi prodotti siano i più famosi associati all’Asia occidentale, la famiglia delle Burseraceae ha “parenti” in tutto il mondo, dal Sud America all’Africa e all’Australasia. Originari delle regioni desertiche, questi alberi sono spesso di importanza economica cruciale per le comunità che possono raccogliere resine durante la stagione secca, quando le altre fonti di reddito scarseggiano.

 

Una minaccia imminente

L’albero di incenso Boswellia sacra è originario dell’Oman, dello Yemen e della Somalia, dove è elencato come “quasi minacciato” nella Lista Rossa IUCN. Come fonte di incenso di alta qualità, è stato ampiamente sovrasfruttato, con conseguente notevole riduzione delle dimensioni della popolazione.

Uno studio del 2011 su un albero strettamente correlato (e ora la principale fonte commerciale di incenso), la Boswellia papyrifera nell’Etiopia settentrionale, ha suggerito che il fuoco e il pascolo eccessivo stavano impedendo loro di raggiungere la maturità. Inoltre, anche la mortalità degli alberi adulti è stata elevata a causa dei danni da incendio e parassiti. Lo studio ha previsto un calo del 90% delle dimensioni della popolazione in 50 anni se non si fosse fatto nulla. Un altro studio ha previsto un calo della popolazione del 71% in 25 anni.

Si raccomandava una gestione intensiva dell’ecosistema e la protezione degli alberi in crescita per prevenire i disastri. Molte di queste pratiche sono state testate, inclusa la riduzione dell’estrazione di resina dagli alberi e la protezione dagli animali, ma non sono ancora state ampiamente adottate.

La mirra viene raccolta in modo simile da diverse specie di alberi di Commiphora. La commiphora wightii, originaria di parti del Pakistan e dell’India, è seriamente minacciata a causa dell’eccessiva estrazione della sua resina per l’uso nella medicina tradizionale. La Commiphora myrrha, come suggerisce il nome, è una delle specie più associate alla produzione della mirra. Sebbene non sia stato valutato per il suo stato di conservazione, è probabile che affronti sfide simili a quelle dei suoi lontani parenti che ci forniscono l’incenso.