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Babbo Natale è al centro delle celebrazioni natalizie in tutto il mondo. Ma da dove viene la tradizione? Tutto deriva da San Nicola, la cui festa viene celebrata il 6 dicembre in gran parte d’Europa.

 

Chi è il vero San Nicola?

San Nicola era un vescovo vissuto nel III e IV secolo d.C. a Myra in Asia Minore, in quella che oggi fa parte della Turchia. Nacque nel porto greco di Patara, in Asia Minore, il 15 marzo 270 d.C., quando faceva parte dell’Impero Romano.

Nato in una famiglia benestante, i suoi genitori cristiani morirono quando era giovane, lasciandolo con tutte le loro ricchezze – e diventò noto per la sua gentilezza, aiutando i poveri, i malati e i sofferenti con aiuti e doni. Tra i tanti atti di gentilezza, si dice che abbia salvato tre ragazze dall’essere costrette a prostituirsi facendo cadere un sacco di monete d’oro attraverso la finestra della loro casa ogni notte per tre notti in modo che il padre potesse pagare una dote per ognuna di loro.

Dedicando una vita al servizio di Dio, era ancora giovane quando divenne Vescovo di Myra, sviluppando una reputazione di generosità e giustizia, oltre a proteggere ferocemente i diritti della chiesa durante la Grande Persecuzione del 303.

Era anche conosciuto per alcune storie che raccontano di lui intento a sedare una tempesta in mare, salvare tre soldati innocenti da un’esecuzione ingiusta e abbattere un albero posseduto da un demone. Altri miracoli associati a San Nicola includono la risurrezione di tre bambini uccisi durante una carestia da un malvagio macellaio, che li aveva attirati nella sua casa, li aveva uccisi e aveva messo i loro resti in una botte per curarli, progettando di venderli come prosciutto.

La leggenda narra inoltre che chiese anche ai marinai di fornire parte del loro grano ai poveri e, dopo aver acquistato il grano, il peso del ceppo che i marinai avevano lasciato miracolosamente non cambiò.

San Nicola è il patrono dei marinai, dei mercanti, dei prestatori di pegno, dei ladri pentiti e dei bambini. È anche il santo patrono della Russia e della Grecia e di città come Liverpool, Aberdeen e Galway.

 

In che modo San Nicola è diventato Babbo Natale?

Durante la Riforma che scosse il cristianesimo nel XVI secolo, la preghiera ai santi fu scoraggiata tra molte tradizioni protestanti che iniziarono a diventare dominanti in molti paesi del nord Europa. La popolarità di San Nicola diminuì in queste regioni, tuttavia, nei Paesi Bassi, la sua influenza sopravvisse alla Riforma e la tradizione di Sint Nikolaas – o Sinter Klaas – sopravvisse.

Fu associato alla tradizione della distribuzione dei regali. In Inghilterra, è diventato “St. Christmas”, “Babbo Natale” o “Old Man Christmas” – un personaggio di una storia popolare durante il Medioevo. In alcuni Paesi, comprese regioni dell’Austria e della Germania, il dispensatore di doni divenne un bambino dai capelli d’oro con le ali che simboleggiava il neonato Gesù.

Quando gli immigrati olandesi si stabilirono in America, le tradizioni ripresero nuovo candore. Lo scrittore Washington Irving si riferiva a Sinter Klaas come il santo patrono di New York nel suo libro del 1809 sulla città. Nel frattempo, il personaggio ha gradualmente acquisito abbigliamento più strettamente associato a un vecchio olandese che a un primo cristiano, come un gilet rosso e un “tubo da lavoro” fiammingo.

Nel 1821 un poema anonimo intitolato Old Santeclaus with Much Delight fu pubblicato a New York. Era la prima volta che Babbo Natale/San Nicola veniva descritto in una slitta trainata da una renna.

Verso la metà del 19° secolo, è apparso nella fiorente pubblicità dello shopping natalizio della città – e nel 1947, l’immagine è stata cristallizzata nel film Miracle on 34th Street, in cui il negozio di Macy’s Babbo Natale, Kris Kringle, si scopre essere l’uomo stesso.

 

Come si festeggia San Nicola

Il giorno di San Nicola, noto anche come Festa di San Nicola, viene celebrato da molti paesi europei il 6 dicembre di ogni anno. Il 5 dicembre (vigilia di San Nicola) i bambini dei Paesi Bassi e di altri paesi europei lasciano le scarpe fuori di casa per essere riempite di regali. Molti lasciano anche fieno e carote nei loro panni per il cavallo di Sinterklaas nella speranza che gli vengano regalati dei dolci.

Tuttavia, in molti Paesi, il dono associato è ora associato al giorno di Natale, piuttosto che al giorno di San Nicola stesso. Anche così, i giorni del santo sono celebrati come festività cristiane e vengono osservati attraverso la frequenza di servizi religiosi speciali.