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Le mura abbandonate di Chernobyl non sono così abbandonate. Diverse specie di funghi vivono nell’ambiente estremamente radioattivo emerso dal disastro nucleare del 1986. Gli scienziati hanno documentato circa 200 specie di 98 generi di funghi – alcuni più resistenti di altri – che vivono nelle rovine dell’ex centrale nucleare di Chernobyl.

Alcuni funghi, non solo possono resistere a livelli elevati di radiazioni, ma si nutrono anche di queste radiazioni. Conosciute come “funghi neri” o funghi radiotrofici, queste poche specie sono armate di melanina, lo stesso pigmento presente nella pelle umana che aiuta a proteggere dalle radiazioni ultraviolette, che consente loro di convertire le radiazioni gamma in energia chimica per la crescita. Inoltre, può anche aiutarle a proteggersi dalle radiazioni dannose.

Dopo l’incidente, i funghi sono stati i primi organismi ad essere apparsi e gli scienziati hanno voluto capire come avrebbero potuto prosperare in un ambiente come questo“, ha detto Kasthuri Venkateswaran, ricercatore presso Jet Jet Propulsion Laboratory della NASA che ha studiato da vicino funghi nel 2016. “In molti reattori nucleari commerciali, l’acqua radioattiva è contaminata da organismi melanotici [con pigmentazione nera]. Nessuno sa veramente cosa diavolo sono lì per fare“, ha detto Arturo Casadevall, microbiologo presso la Facoltà di Medicina Albert Einstein di New York nel 2007.

 

La ricerca

Un’indagine condotta da Casadevall ha rivelato che le specie fungine che consumano radiazioni trovate a Chernobyl – come Cladosporium sphaerospermum, Cryptococcus neoformans e Wangiella dermatitidis – possono resistere a radiazioni ionizzanti circa 500 volte più alte dei livelli di fondo. Inoltre, i funghi sembrano crescere più velocemente in presenza di radiazioni.

Altri studi hanno anche esaminato il modo in cui i funghi puntano le loro spore e le ife alla fonte di radiazione come se stessero cercando cibo. “I funghi raccolti nel luogo dell’incidente avevano più melanina di quelli raccolti al di fuori della zona di esclusione“, ha aggiunto Venkateswaran. “Ciò significa che i funghi si sono adattati all’attività delle radiazioni e fino al 20% sono stati considerati radiotrofici, il che significa che sono cresciuti verso le radiazioni“.

I funghi neri sono anche “viaggiatori”. Nel 2016, otto specie di funghi raccolti da Chernobyl hanno viaggiato verso la Stazione Spaziale Internazionale a bordo di un razzo SpaceX. La missione mirava a capire come i funghi neri possano tollerare livelli così incredibili di radiazioni.

La prospettiva di funghi che prosperano in presenza di radiazioni solleva l’idea di usarli come fonte di cibo per gli astronauti durante i lunghi voli spaziali o quando colonizziamo altri pianeti.