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Il veicolo spaziale New Horizons della NASA ha ricevuto il segnale positivo per rimanere sulla traiettoria ideale per Ultima Thule, mentre si avvicina il “flyby”. Il 1° gennaio l’oggetto della fascia di Kuiper si troverà milioni di miglia al di là di Plutone, il più lontano passaggio della storia.

Dopo quasi tre settimane di ricerche sugli anelli, le piccole lune e altri rischi potenziali, Alan Stern, investigatore principale della missione New Horizons, ha dato il “via libera” per il viaggio della sonda sul percorso che la porterà a circa 3.500 miglia da Ultima, evitando una deviazione e i pericoli che l’avrebbero spinta tre volte di più. Viaggiando a 50.700 km/h, una particella piccola come un chicco di riso sarebbe letale per una sonda delle dimensioni di un pianoforte.

Il team ha usato la più potente fotocamera telescopica di New Horizons, la Long Range Reconnaissance Imager (LORRI), per cercare possibili pericoli. La decisione di mantenere New Horizons sulla sua traiettoria originaria, deviando il “flyby”, avrebbe prodotto dati meno dettagliati.

 

Plutone sempre più vicino

Un’intensa ricerca non ha rivelato alcun potenziale rischio per la missione. Il team ha optato per il piano di volo originale e New Horizons ha mantenuto in sicurezza la sua esplorazione storica del sistema Plutone a luglio 2015.

Quest’anno, il team di osservazion ha condotto analisi simili per il passaggio attraverso Ultima Thule, ufficialmente designato come MU69 2014. Qualsiasi struttura ad anello, che riflettesse solo 0,5 milionesimi di luce solare che cadeva su di essa, sarebbe stata visibile nelle immagini, così come tutte le lune più di 3 km di diametro. Gli scienziati continueranno a cercare gli anelli o le lune che sono molto vicini a Ultima, ma questi oggetti non rappresentano un pericolo.

Il team era pienamente d’accordo sul fatto che il veicolo spaziale dovesse rimanere sul percorso più vicino e la direzione della missione ha accettato la nostra raccomandazione“, ha detto il leader del team Mark Showalter del SETI Institute. “La sonda ora ha una rotta ideale, più di tre volte più vicina di quando è passata attraverso Plutone“, aggiunge Stern. “Ultima, eccoci!”

New Horizons farà il suo storico approccio a Ultima Thule alle 05:33 del 1° gennaio – il primo “flyby” di un oggetto della Kuiper Belt.